El vuelo sincronizado de los estorninos, un enigma que trae de cabeza a los matem√°ticos

By 08/01/2021 Portal

Los estorninos son un grupo de aves peque√Īas, originarias de Europa Occidental y Asia, que pertenecen a la familia Sturnidae -de la orden Passeriforme- y que se caracterizan por tener un vuelo fr√°gil y vertiginoso.

En la pen√≠nsula ib√©rica hay dos especies, el estornino negro y el pinto; mientras que el primero reside con nosotros durante todo el a√Īo, el segundo lo hace exclusivamente durante el periodo invernal.

Los estorninos son aves muy gregarias que habitan en bosques, cultivos arbóreos, parques, jardines y terrenos agrícolas. Cuando llegan los meses de invierno se unen formando enormes grupos que se mueven al unísono creando imágenes geométricas y figuras tan llamativas como hipnóticas, sin duda, uno de los espectáculos más fascinantes de la naturaleza.

Un aspecto singular es que estas curiosas formaciones de estas aves tan sólo tienen lugar al atardecer, cuando los estorninos se encuentran a punto de entrar al dormidero.

Vuelo grupal como estrategia de supervivencia
Con estas danzas a√©reas, el llamado baile de los estorninos -lo que en ingl√©s se conoce como ¬ęmurmurations¬Ľ-, el cielo se cubre con cientos o miles de aves.

La elecci√≥n para unirse formando un conjunto no es casual, lo hacen en el momento del a√Īo en el que no tienen que cuidar a sus cr√≠as y est√°n m√°s enfocados en velar por su propia supervivencia, debido a que es el momento en el que el alimento escasea.

Las coreografías son extraordinarias y perfectamente sincronizadas que tienen un objetivo primordial, la supervivencia del grupo.

Con movimientos tan r√°pidos como inesperados consiguen crear remolinos en el aire con los que despistan a los posibles depredadores que puedan merodear por la zona. De esta forma tan singular, estas formaciones de aves reducen el √©xito de la caza al ser terriblemente dif√≠cil fijar la atenci√≥n en una √ļnica presa.

Los modelos matem√°ticos que esconden
Durante a√Īos inform√°ticos te√≥ricos, et√≥logos y f√≠sicos te√≥ricos han sumado esfuerzos para tratar de comprender y explicar el fascinante vuelo de los estorninos. En el a√Īo 2008 un grupo de cient√≠ficos italianos -con la ayuda de la tecnolog√≠a 3D- fueron capaces, al menos, de encontrar algunas reglas no escritas que segu√≠an estos animales.

Pudieron comprobar, por sorprendente que pueda parecer, que todos los estorninos vuelan a la misma velocidad. Esto lo consiguen gracias a dos principios fundamentales; el primero es la comunicación, se mueven generando mucho ruido, de forma que el resto de los estorninos puedan conocer su situación geográfica exacta.

En segundo lugar, la luz juega un papel fundamental. Durante el vuelo los estorninos tienden a seguir las siluetas oscuras de sus compa√Īeros y evitar las zonas claras, aquellas por las que entra la luz.

A esto hay que a√Īadir un n√ļmero clave en la coreograf√≠a, el n√ļmero siete. La direcci√≥n y la velocidad de cada una de las aves est√°n relacionada con los siete compa√Īeros situados m√°s pr√≥ximos en el espacio (capacidad perceptiva espacial).

Esto permite, adem√°s, que si un animal percibe una posible amenaza, en un tiempo r√©cord es comunicado a siete compa√Īeros, los cuales se lo hacen saber a otros siete y as√≠ sucesivamente, de forma que el grupo tiene toda la informaci√≥n pr√°cticamente al un√≠sono.

Una vez conocido todo esto, el siguiente reto ‚Äďnada banal- al que se enfrenta la comunidad cient√≠fica es entender cu√°les fueron las presiones adaptativas y evolutivas que generaron este comportamiento y c√≥mo puede afectar la variaci√≥n en esas presiones.

M. Jara

Pedro Gargantilla es médico internista del Hospital de El Escorial (Madrid) y autor de varios libros de divulgación.