Ingenuity al límite: la NASA aprueba alargar los vuelos de prueba en Marte

By 30/04/2021 Portal

Todo comenz√≥ hace una d√©cada, tras una ¬ęloca idea¬Ľ de algunos ingenieros de la NASA, seg√ļn confesaba Thomas Zurbuchen, administrador asociado de Ciencia de la NASA, durante la rueda de prensa en la que se explic√≥ c√≥mo el helic√≥ptero Ingenuity hab√≠a hecho historia en Marte, convirti√©ndose en el primer veh√≠culo a√©reo teledirigido en otro mundo. Desde entonces se han completado otros tres vuelos m√°s, cada uno m√°s complicado y peligroso que el anterior. E Ingenuity ha superado todas las expectativas. Tanto que la NASA ha decidido ampliar el n√ļmero de pruebas hasta finales de agosto m√°s, si el dron sigue respondiendo como hasta ahora.

En rueda de prensa online, los responsables de Ingenuity y Perseverance han explicado que la nueva fase comenzará después de que el helicóptero complete la cuarta y quinta pruebas. La decisión es fruto del adelanto en las tareas del rover Perseverance, y que sus primeras exploraciones serán cerca del lugar de aterrizaje, donde los científicos ya han visto algunos sitios en los que se podrían recabar las primeras muestras de roca de cara al principal objetivo de la misión: encontrar evidencias de vida pasada en Marte en el crater Jezero, un antiguo delta en el que se piensa que hace mucho tiempo hubo vida, al menos microbiana. Además, los buenos resultados de Ingenuity en sus sistemas de energía, telecomunicaciones y de navegación en vuelo han propiciado seguir adelante con las pruebas. Todo sin afectar significativamente la programación del rover, ya que el cambio de una demostración de tecnología a una demostración de operaciones significa que el helicóptero requerirá menos apoyo del equipo del Perseverance, del que se convertirá en su nuevo aliado para buscar signos de vida antigua.

¬ęCon el viaje corto, ya hemos comenzado nuestro traslado hacia el sur hacia un lugar que el equipo cient√≠fico cree que es digno de investigaci√≥n y nuestro primer muestreo¬Ľ, ha afirmado Ken Farley, cient√≠fico del proyecto del rover Perseverance de Caltech en Pasadena, California. ¬ęPasaremos los pr√≥ximos doscientos soles ejecutando nuestra primera campa√Īa cient√≠fica en busca de afloramientos rocosos interesantes a lo largo de este parche de 2 kil√≥metros del suelo del cr√°ter antes de dirigirnos probablemente al norte y luego al oeste hacia el delta del r√≠o f√≥sil del cr√°ter Jezero¬Ľ.

Objetivos cumplidos
¬ęTen√≠amos tres objetivos en la misi√≥n del Ingenuity: probar que pod√≠amos dise√Īar una aeronave y que funcionar√≠a en los laboratorios terrestres, pero imitando las condiciones de Marte; que podr√≠amos hacerlo volar sobre el planeta rojo; y que la comunicaci√≥n con el rover Perseverance y luego con la Tierra funcionan bien. Y ya con el tercer vuelo de prueba demostramos todo esto¬Ľ, ha explicado Lori Glace, directora de la Divisi√≥n de Ciencia Planetaria de la NASA, quien calificaba de ¬ętremendo √©xito¬Ľ del equipo de ingenieros todo el trabajo que el peque√Īo helic√≥ptero, de apenas 1,8 kilogramos, est√° llevando a cabo sobre la superficie de Marte.

Ingenuity es una demostraci√≥n de tecnolog√≠a; es decir, solo ha sido enviado a Marte para probar que los equipos humanos puede llevar a cabo un vuelo controlado en otro mundo y no a hacer ciencia -de eso se encargar√° su compa√Īero ‘mayor’, el rover Perseverance-. Las pruebas ‘in situ’ sobre Marte se han ido complicando cada vez m√°s: primero se elev√≥ dos metros sobre el suelo; despu√©s cinco; en la tercera prueba demostr√≥ que pod√≠a desplazarse horizontalmente; el cuarto vuelo ha llevado a Ingenuity en un recorrido de 266 metros de ida vuelta; y el quinto, que se producir√° la pr√≥xima semana, cuando el helic√≥ptero vuele a√ļn m√°s lejos y m√°s r√°pido hasta su nuevo ‘aer√≥dromo’, donde practicar√° m√°s maniobras de precisi√≥n, un mayor uso de sus capacidades de observaci√≥n a√©rea y m√°s riesgo en general.

De hecho, seg√ļn la NASA, con los datos que ya poseen de las tres primeras pruebas, los ingenieros pueden empezar ya a vislumbrar y dise√Īar las aeronaves del futuro. ¬ęUna de las cosas que m√°s nos ha sorprendido ha sido la perfecci√≥n de todos y cada uno de los vuelos de Ingenuity -explicaba Mimi Aung, gerente de proyecto de Ingenuity Mars Helicopter en JPL de la NASA. ¬ęLos modelos previos que ten√≠amos de c√≥mo iba a reaccionar el helic√≥ptero sobre Marte coinciden casi a la perfecci√≥n con los resultados que hemos obtenido, lo que nos indica que vamos por muy buen camino¬Ľ.

¬ęAunque todo va genial, Ingenuity no est√° hecho para misiones de larga duraci√≥n¬Ľ, ha afirmado Bob Balaram, ingeniero jefe del proyecto Mars Helicopter. ¬ęLas pruebas se podr√≠an extender unos meses, pero los componentes no est√°n preparados para aguantar demasiado tiempo en Marte¬Ľ. No hay que olvidar que volar en el Planeta Rojo es toda una proeza: adem√°s de los vientos, su atm√≥sfera es mucho m√°s delgada que la nuestra (alrededor del 1% de la densidad de la atm√≥sfera de la Tierra) y sus heladas noches pueden afectar a los sistemas de la aeronave. Adem√°s, no puede ser controlado directamente por los ingenieros del JPL, sino que, debido a los retrasos en las comunicaciones con la Tierra, las √≥rdenes deben enviarse con mucha anticipaci√≥n, y los datos regresan mucho despu√©s de que se produzca cada vuelo.

Un nuevo camino se inicia
Ahora, el nuevo objetivo pasa por realizar observaciones a√©reas de objetivos cient√≠ficos de rover, posibles rutas para Perseverance y caminos inaccesibles, al mismo tiempo que captura im√°genes para mapas de elevaci√≥n digitales. ¬ęLas lecciones aprendidas de estos esfuerzos proporcionar√°n un beneficio significativo a los futuros planificadores de misiones¬Ľ, afirman desde la NASA, que aclara que estos vuelos de exploraci√≥n ¬ęson una ventaja y no un requisito para que Perseverance complete su misi√≥n cient√≠fica¬Ľ.

¬ęApreciamos mucho el apoyo del equipo del Perseverance durante nuestra fase de demostraci√≥n de tecnolog√≠a¬Ľ, ha remarcado Aung. ¬ęAhora tenemos la oportunidad de devolverles el favor, demostrando para futuras misiones rob√≥ticas e incluso tripuladas los beneficios de tener un socio cerca que pueda brindar una perspectiva diferente, una desde el cielo¬Ľ.