La primera criatura del mundo con lengua de matasuegras

By 10/11/2020 Portal

Un equipo internacional de investigadores, entre ellos varios espa√Īoles, ha descubierto en Birmania los f√≥siles de la que puede ser la primera criatura con lengua proyectable en la historia del planeta. Los ejemplares, exquisitamente conservados en √°mbar, pertenecen a una nueva especie para la ciencia, Yaksha perettii, un peque√Īo anfibio de apenas 5 cm de longitud sin contar la cola que vivi√≥ hace 99 millones de a√Īos. Estos animales eran depredadores de emboscada, lo que implica que la proyecci√≥n explosiva de la lengua, al estilo de un matasuegras, como mecanismo de caza es anterior a camaleones y salamandras.

El nombre de la nueva especie hace referencia a los ¬ęyaksha¬Ľ, unas criaturas m√≠ticas de la tradici√≥n birmana que custodiaban tesoros. ¬ęNos los podemos imaginar como unos peque√Īos animales, algo rechonchos, correteando y escondi√©ndose en la hojarasca y saliendo ocasionalmente para cazar una mosca con su lengua¬Ľ, describe Susan Evans, profesora de morfolog√≠a de vertebrados y paleontolog√≠a en el University College London y coautora del estudio que publica la revista ¬ęScience¬Ľ.

Garras, escamas y cola
Los Yaksha perettii son albanerpet√≥ntidos, un raro grupo de anfibios extintos que ten√≠an garras, escamas y colas. Los ¬ęalbis¬Ľ, como se les llama a menudo para abreviar, pertenec√≠an a un linaje distinto al de las ranas, salamandras y cecilias actuales que apareci√≥ hace al menos 165 millones de a√Īos. El nuevo estudio descarta que fueran excavadores subterr√°neos, como se cre√≠a hasta ahora. Los f√≥siles ‚Äďuno de ellos err√≥neamente identificado inicialmente como un camale√≥n ancestral‚Äď son los primeros ¬ęalbis¬Ľ descubiertos en la actual Birmania y los √ļnicos conservados en √°mbar.

Imagen de tomografía computarizada 3D del cráneo del espécimen adulto de Y. perettii.

Edward Stanley/Florida Museum of Natural History/ VGStudioMax3.4
Antes que el camaleón
Las piezas de √°mbar fueron sometidas a una tomograf√≠a computarizada para obtener im√°genes de gran resoluci√≥n de la anatom√≠a de los anfibios. De esta forma, los investigadores observaron incluso zonas de tejido blando, como la punta de la lengua y partes de los m√ļsculos de la mand√≠bula y los p√°rpados. La lengua extensible fue la mayor sorpresa, ya que recuerda mucho a la de un camale√≥n.

La lengua del camale√≥n es uno de los m√ļsculos m√°s r√°pidos del reino animal y, en algunas especies, puede dispararse de 0 a 100 km/h en una cent√©sima de segundo. Alcanza esta velocidad gracias a un m√ļsculo acelerador especializado que, al contraerse, almacena energ√≠a y luego lanza su el√°stica lengua con un efecto de retroceso. Si efectivamente los primeros ¬ęalbis¬Ľ ya ten√≠an esta lengua extensible, esta caracter√≠stica habr√≠a aparecido mucho antes que los primeros camaleones, que se supone vivieron hace unos 120 millones de a√Īos.

Ojos grandes
La revelaci√≥n de que los ¬ęalbis¬Ľ ten√≠an lenguas de proyectil ayuda a explicar algunas de sus caracter√≠sticas ¬ęextra√Īas y maravillosas¬Ľ, como las articulaciones inusuales de la mand√≠bula y el cuello y los ojos grandes que miran hacia adelante, una caracter√≠stica com√ļn de los depredadores. Tambi√©n podr√≠an haber respirado a trav√©s de la piel, como hacen las salamandras.

¬ęEl extraordinario grado de preservaci√≥n nos ha proporcionado nueva informaci√≥n √ļtil para deducir el comportamiento de estos peque√Īos anfibios¬Ľ, explica Arnau Bolet, investigador ‚ÄėJuan de la Cierva‚Äô del Instituto Catal√°n de Paleontolog√≠a Miquel Crusafont (ICP) y que ha participado en los an√°lisis realizados para la nueva especie. ¬ęDesafortunadamente, el grupo presenta especializaciones tan importantes que, incluso a√Īadiendo la nueva informaci√≥n morfol√≥gica disponible, seguimos sin conseguir ubicarlos en un punto preciso respecto a sus relaciones de parentesco con otros anfibios¬Ľ, a√Īade.

Viaje en balsa
El noroeste de Birmania era probablemente una isla hace 99 millones de a√Īos y posiblemente un remanente de Gondwana, la antigua masa continental del sur. Con dos excepciones en Marruecos, todas los dem√°s albis f√≥siles se han encontrado en Am√©rica del Norte, Europa y Asia oriental, que anteriormente formaban una masa continental del norte. Y. perettii pudo haber viajado en balsa a la isla desde Asia continental.

Con una distribuci√≥n tan amplia, ¬Ņpor qu√© se extinguieron mientras las ranas, salamandras y cecilias todav√≠a existen hoy? Los investigadores lo desconocen. Los ¬ęalbis¬Ľ sobrevivieron casi hasta el presente, hace unos 2 millones de a√Īos, posiblemente lo suficiente como para haberse cruzado con nuestros primeros parientes hom√≠nidos. ¬ęLos extra√Īamos. Sigo esperando que todav√≠a est√©n vivos en alguna parte¬Ľ, reconoce Evans.