Las posibilidades de vida en Venus se desinflan, pero no mueren

By 23/11/2020 Portal

El 14 de septiembre la noticia de la detección de posibles huellas de vida en Venus daba la vuelta al mundo y devolvía a la palestra a este olvidado planeta. Un equipo de investigadores aseguraba haber detectado fosfina, una molécula compuesta por un átomo de fósforo y tres de hidrógeno que en la Tierra solo es producida por microorganismos o químicos.

En un estudio publicado en ¬ęNature Astronomy¬Ľ, el equipo de Jane Greaves, astr√≥noma de la Universidad de Cardiff (Reino Unido), explicaba que no hay ning√ļn mecanismo geoqu√≠mico conocido en Venus que produzca fosfina. Por eso, suger√≠an que, o bien existe alg√ļn nuevo mecanismo que la produzca, o es un residuo liberado por microorganismos suspendidos sobre las nubes de Venus. Por tanto, su investigaci√≥n abr√≠a la posibilidad de que la fosfina sea un biomarcador, una potencial huella de vida, en Venus.

Enseguida, los engranajes de la ciencia se pusieron en marcha. Los especialistas en el campo comenzaron a analizar el estudio, a contrastarlo y a reproducirlo. Desde entonces, se han publicado varias investigaciones que cuestionan los resultados publicados en septiembre, y que ponen en duda la presencia de fosfina.

Se cometieron errores al analizar la fosfina
Esta semana, los propios autores del pol√©mico art√≠culo han publicado una nueva investigaci√≥n en la que han confirmado la se√Īal de fosfina. No obstante, en este ocasi√≥n han concluido que existen unos niveles de esta mol√©cula siete veces m√°s bajos a los calculados originalmente, y que en el anterior trabajo se cometieron errores en el procesamiento de los datos. Estas conclusiones se han presentado esta semana en una charla del Grupo de An√°lisis de Exploraci√≥n de Venus (VEXAG).

Estos nuevos an√°lisis se han realizado con observaciones del telescopio Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile. Llevan a concluir que por encima de la capa de nubes de di√≥xido de azufre de Venus hay fosfina en una concentraci√≥n de alrededor de una parte por mil millones. Por tanto, es menos abundante de lo que se cre√≠a, pero sigue estando ah√≠: ¬ęVolvemos a tener la l√≠nea de fosfina¬Ľ, ha subrayado Jane Greaves.

La sutil huella de una molécula en Venus
El estudio publicado en septiembre se basó en datos recogidos por ALMA y el Telescopio James Clerk Maxwell (JCMT), en Hawái, Estados Unidos. Estos instrumentos midieron la radiación emitida por Venus, y que permite estudiar la composición de su atmósfera. Esto es posible gracias a las líneas de absorción del espectro, que indican qué moléculas están absorbiendo parte de la energía emitida por el planeta (por ejemplo, la Tierra presenta líneas de absorción de oxígeno o de ozono, porque estas moléculas están en la atmósfera).

Sin embargo, como los telescopios ALMA y JCMT est√°n en la Tierra, los instrumentos no solo detectan las l√≠neas de absorci√≥n de los gases de la atm√≥sfera de Venus, sino tambi√©n los de nuestro planeta. Por eso, el equipo dirigido por Jane Greaves tuvo que dise√Īar un complejo modelo para eliminar ese ruido de se√Īales terrestres, a la vez que se buscaba una se√Īal muy tenue.

Algunos investigadores alertaron de que estos ajustes fueron tan agresivos que podr√≠an haber generado un falso positivo de fosfina. Los an√°lisis m√°s recientes han mostrado que as√≠ ha sido, en parte, porque se detect√≥ en exceso. Tras encontrar errores y recalibrar las mediciones, el equipo de Greaves ha vuelto a detectar la l√≠nea de fosfina. Sus niveles ser√≠an m√°s bajos que los calculados en septiembre, pero siguen sin poder ser explicados por erupciones volc√°nicas o rayos en Venus, seg√ļn estos cient√≠ficos.

Desacuerdo entre científicos
Estos bajos niveles de fosfina concuerdan con un estudio publicado en octubre en ¬ęAstronomy & Astrophysics¬ę y liderado por Therese Encrenaz, astr√≥noma en el Observatorio de Par√≠s. Sus observaciones, realizadas a trav√©s del Telescopio de Infrarrojos de la NASA, en Haw√°i, no lograron detectar la l√≠nea de fosfina. Sin embargo, el l√≠mite inferior de detecci√≥n de este instrumento, de al menos cinco partes por mil millones, sugiri√≥ que al menos no hay m√°s de esa concentraci√≥n de fosfina. Y esto coincide con la concentraci√≥n de una parte por cada mil millones calculada por Jane Greaves.

Aparte de eso, surgen varias discrepancias. Por ejemplo, Encrenaz ha afirmado que la fosfina no puede estar a 55 kilómetros de altura, como sostiene Greaves, sino a 70.

Y, en un art√≠culo enviado a ¬ęNature Astronomy¬Ľ, Geronimo Villanueva, astr√≥nomo planetario de la NASA, ha explicado que las lecturas captadas por ALMA y estudiadas por el equipo de Janes Greaves podr√≠an explicarse, al menos en parte, por la presencia de di√≥xido de azufre, el componente de las nubes de Venus, y no por fosfina. Sin embargo, Villanueva ha reconocido que el di√≥xido de azufre no puede explicar por s√≠ solo las lecturas.

Por otro lado, Rakesh Mogul, bioqu√≠mico de la Universidad Polit√©cnica del Estado de California, en Ponoma, ha encontrado pruebas que apoyan las observaciones de fosfina en los datos recogidos por la misi√≥n Pioneer-Venus en 1978. Esta misi√≥n lanz√≥ una sonda que atraves√≥ la atm√≥sfera de Venus y que detect√≥ una mol√©cula basada en f√≥sforo que podr√≠a ser fosfina. ¬ęCreemos que el gas m√°s sencillo que encaja con estos datos es fosfina¬Ľ, ha explicado Mogul en el encuentro del VEXAG.

El proceso científico
¬ęEl proceso cient√≠fico est√° funcionando¬Ľ, ha dicho en ¬ęNature.com¬Ľ Bob Grimm, cient√≠fico planetario del Instituto de Southwest Research Institute en Boulder, Colorado. Sencillamente, despu√©s del importante anuncio de septiembre, muchos cient√≠ficos han hecho importantes esfuerzos para probar o descartar las observaciones de fosfina.

Seg√ļn ha dicho en ¬ęSciencemag.org¬Ľ Colin Wilson, cient√≠fico planetario de la Universidad de Oxford, y coautor del art√≠culo firmado por Villanueva, ¬ętodav√≠a es demasiado pronto para saber d√≥nde acabar√° la monta√Īa rusa de la fosfina de Venus¬Ľ. La esperanza est√° puesta en las observaciones que ALMA realizar√° el a√Īo que viene y en pr√≥ximas misiones a Venus. ¬ęTanto si encontramos fosfina como si no, probablemente vamos a descubrir algo nuevo¬Ľ, ha concluido este investigador.