Por qué a los gatos les vuelve locos la hierba gatera

By 21/01/2021 Portal

La hierba gatera y la vid plateada son conocidas como la droga de los gatos. Ejercen una poderosa atracci√≥n sobre estos felinos, que se restriegan contra sus hojas y las muerden con voracidad, provocando en los animales un estado de euforia similar al que sigue al consumo de un alucin√≥geno. Los gatos tienen tal ¬ęsubid√≥n¬Ľ que algunos incluso pierden el conocimiento. Pero frotarse el pelaje contra estas hierbas tiene un sentido pr√°ctico m√°s all√° del efecto psicotr√≥pico. Investigadores japoneses y brit√°nicos han descubierto que supone un excelente repelente de mosquitos.

¬ęLa primera aparici√≥n de la vid plateada como un atractivo para los gatos en la literatura japonesa se remonta a hace m√°s de 300 a√Īos. Un Ukiyo-e (estampa japonesa) dibujado en 1859 muestra a un grupo de ratones tratando de tentar a algunos gatos con un olor a vid plateada. A√ļn as√≠, los beneficios de la respuesta de los gatos segu√≠an siendo desconocidos¬Ľ, dice Masao Miyazaki, de la Universidad de Iwate, l√≠der del proyecto de investigaci√≥n.

El grupo descubri√≥ que el nepetalactol, una sustancia de la vid plateada, induce con m√°s fuerza el comportamiento caracter√≠stico de los gatos ante estas hierbas. ¬ęAplicamos nepetalactol a filtros de papel y probamos con dieciocho gatos de laboratorio y diecisiete gatos salvajes. Tambi√©n probamos la sustancia con gatos no dom√©sticos m√°s grandes (jaguar, leopardo de Amur y lince euroasi√°tico). Llegamos a la conclusi√≥n de que el nepetalactol es responsable de la t√≠pica reacci√≥n felina a la vid plateada¬Ľ, explica Reiko Uenoyama, autora principal del art√≠culo publicado en ¬ęScience Advances¬Ľ.

El segundo hallazgo importante de los investigadores es el mecanismo biol√≥gico de la respuesta de los felinos a la vid plateada. Plantearon la hip√≥tesis de que el sistema őľ-opioide, que est√° asociado con efectos euf√≥ricos en humanos, se activa con la planta. ¬ęProbamos los niveles de ő≤-endorfina antes y despu√©s de la respuesta inducida por nepetalactol en sangre de gato. Descubrimos que la vid plateada activa el sistema nervioso responsable de la reacci√≥n euf√≥rica¬Ľ, dice Miyazaki.

Pero los investigadores descubrieron que los gatos no juegan con la vid plateada solo para colocarse, sino por otra razón también importante. El nepetalactol repele a los mosquitos, lo que podría indicar que los felinos se restriegan a propósito contra las plantas para transferir la sustancia a su pelaje.

Para examinar si los gatos transfieren nepetalactol a propósito, el grupo de investigación colocó filtros de papel con esta sustancia en diferentes partes de la jaula del gato (suelo, paredes y techo). Los gatos se frotaron la cara y la cabeza contra el papel independientemente del lugar donde había sido ubicado, sin mostrar el típico rodar cuando el papel estaba en una pared o en el techo. De esta forma, la sustancia se transfería a sus caras y cabezas, lo que indica que la función más importante del comportamiento de frotamiento es aplicar el químico a estas partes del pelaje felino.

A continuaci√≥n, los investigadores contaron el n√ļmero de mosquitos que se posaban en las cabezas de los gatos con y sin aplicaci√≥n de nepetalactol. Como sospechaban, los insectos se posaban menos en las cabezas impregnadas con la sustancia. Los investigadores creen que esta planta ayuda a los gatos a defenderse contra los mosquitos y tal vez contra los virus e insectos par√°sitos.

Ahora, el equipo pretende identificar el gen responsable de esta reacción para saber por qué se limita a los gatos y no a otros animales. A su juicio, los hallazgos de este estudio pueden usarse en varias aplicaciones, incluyendo el desarrollo de nuevos productos repelentes de mosquitos.