Proponen un ‘arca de No√©’ en la Luna para preservar toda la vida terrestre

By 11/03/2021 Portal

Un equipo de la Universidad de Arizona se ha inspirado en la historia bíblica de Noé para proponer la construcción de una gran arca para salvar la vida terrestre. En vez de surcar las aguas con una pareja de cada especie a bordo, se ubicaría en la Luna y contendría semillas, esporas, espermatozoides y óvulos congelados criogénicamente de 6,7 millones de especies del planeta.

El profesor de ingenier√≠a aeroespacial y mec√°nica Jekan Thanga explic√≥ el pasado fin de semana durante la Conferencia Aeroespacial del Instituto de Ingenieros El√©ctricos y Electr√≥nicos (IEEE) que su gran almac√©n lunar estar√≠a alimentado por energ√≠a solar y supondr√≠a una especie de ¬ępoliza de seguro global moderna¬Ľ. Almacenar muestras en otro cuerpo celeste, dicen, reduc√≠a el riesgo de p√©rdida de biodiversidad si un evento provocara la aniquilaci√≥n total de la Tierra.

¬ęLa Tierra es, naturalmente, un entorno vol√°til¬Ľ, apunta Thanga, que ha desarrollado la idea junto a sus estudiantes. ¬ęTuvimos un aviso hace unos 75.000 a√Īos con la supererupci√≥n del volc√°n Toba, que provoc√≥ un per√≠odo de enfriamiento de 1.000 a√Īos y, seg√ļn algunos, se relaciona con una ca√≠da estimada en la diversidad humana¬Ľ, apunta. ¬ęComo la civilizaci√≥n humana tiene una huella tan grande, si colapsara, podr√≠a tener un efecto de cascada negativo en el resto del planeta¬Ľ, a√Īade.

Adem√°s, dice Thanga, el cambio clim√°tico es una gran preocupaci√≥n. Si el nivel del mar contin√ļa aumentando, muchos lugares secos quedar√°n bajo el agua, incluido el banco de semillas Svalbard, una estructura en Noruega que contiene cientos de miles de muestras de semillas para protegerlas contra la p√©rdida accidental de biodiversidad.

Los cient√≠ficos descubrieron una red de unos 200 tubos de lava justo debajo de la superficie de la Luna en 2013. Estas estructuras se formaron hace miles de millones de a√Īos, cuando corrientes de lava se derritieron a trav√©s de rocas blandas bajo tierra, formando cavernas subterr√°neas. En la Tierra, los tubos de lava son a menudo de tama√Īo similar a los t√ļneles del metro y pueden ser erosionados por terremotos, placas tect√≥nicas y otros procesos naturales. Esta red de tubos de lava lunares tiene unos 100 metros de di√°metro. Sin tocar durante un estimado de 3.000 a 4.000 millones de a√Īos, podr√≠an proporcionar refugio contra la radiaci√≥n solar , los micrometeoritos y los cambios de temperatura de la superficie.

La idea de desarrollar una base lunar , o asentamiento humano en la luna, ha existido durante cientos de a√Īos, y el descubrimiento del tubo de lava renov√≥ el entusiasmo de la comunidad espacial por el concepto. Pero la luna no es exactamente un entorno hospitalario donde los humanos pueden pasar per√≠odos prolongados. No hay agua ni aire respirable, y la temperatura es de -25¬ļ C.

Por otro lado, esas mismas caracter√≠sticas lo convierten en un excelente lugar para almacenar muestras que deben permanecer muy fr√≠as y tranquilas durante cientos de a√Īos.

Thanga cree que la idea de construir un arca lunar no es tan abrumadora como puede parecer. Transportar alrededor de 50 muestras de cada una de las 6,7 millones de especies requerir√≠a alrededor de 250 lanzamientos de cohetes. Se necesitaron 40 lanzamientos de cohetes para construir la Estaci√≥n Espacial Internacional (ISS). ¬ęNo es una locura -dijo Thanga- Eso nos sorprendi√≥ un poco¬Ľ.

Levitación cuántica
El concepto de misi√≥n se basa en otro proyecto que Thanga y su grupo propusieron anteriormente, en el que robots voladores y saltarines en miniatura llamados SphereX entran en un tubo de lava en equipos. All√≠, recolectar√≠an muestras de regolito, o polvo y rocas sueltas, y recopilar√≠an informaci√≥n sobre el dise√Īo, la temperatura y la composici√≥n de los tubos de lava. Esta informaci√≥n podr√≠a informar la construcci√≥n de la base lunar.

El modelo del equipo para el arca subterránea incluye un conjunto de paneles solares en la superficie de la luna que proporcionarían electricidad. Dos o más pozos de ascensor conducirían a la instalación, donde las placas de Petri se alojarían en una serie de módulos de conservación criogénica. Se utilizaría un hueco de ascensor de mercancías adicional para transportar material de construcción de modo que la base se pueda expandir dentro de los tubos de lava.

Para ser criopreservadas, las semillas deben enfriarse a -180¬ļ C y las c√©lulas madre deben mantenerse a -196¬ļ C. Como referencia de cu√°n fr√≠a es, la vacuna de Pfizer para el Covid-19 debe almacenarse a -70¬ļ C. El hecho de que los tubos de lava est√©n tan fr√≠os y las muestras deban estar a√ļn m√°s fr√≠as, significa que hay un riesgo de que las partes met√°licas de la base se congelen, se atasquen o incluso se suelden en fr√≠o. En la Tierra, las aerol√≠neas comerciales dejan de funcionar cuando las temperaturas del suelo alcancen de -45¬ļ a -50¬ļ C.

Sin embargo, hay una forma de aprovechar las temperaturas extremas mediante el uso de un fenómeno de otro mundo llamado levitación cuántica. En este proceso, un material superconductor crioenfriado, o un material que transfiere energía sin perder calor, como lo hace un cable tradicional, flota sobre un poderoso imán. Las dos piezas están bloqueadas juntas a una distancia fija, por lo que donde sea que vaya el imán, el superconductor lo seguirá.

¬ęEs como si estuvieran bloqueados en su lugar por cuerdas, pero cuerdas invisibles¬Ľ, dice Thanga. ¬ęCuando se alcanzan temperaturas criog√©nicas, suceden cosas extra√Īas. Algunas de ellas parecen simplemente m√°gicas, pero se basan en principios f√≠sicos probados en laboratorio que est√°n al l√≠mite de nuestra comprensi√≥n¬Ľ.

El dise√Īo del arca del equipo utiliza este fen√≥meno para hacer que los estantes de muestras floten sobre las superficies met√°licas y hacer que los robots naveguen por las instalaciones por encima de las pistas magn√©ticas.

Hay mucha más investigación por hacer sobre cómo construir y operar el arca, desde investigar cómo las semillas preservadas podrían verse afectadas por la falta de gravedad hasta desarrollar un plan para las comunicaciones de la base con la Tierra.

¬ęLo que me asombra de proyectos como este es que me hacen sentir que nos estamos acercando a convertirnos en una civilizaci√≥n espacial, y a un futuro no muy lejano donde la humanidad tendr√° bases en la Luna y Marte¬Ľ, afirma √Ālvaro D√≠az-Flores Caminero, estudiante de doctorado de la Universidad de Arizona que lidera el an√°lisis t√©rmico del proyecto. ¬ęLos proyectos multidisciplinarios son dif√≠ciles debido a su complejidad, pero creo que la misma complejidad es lo que los hace hermosos¬Ľ.