Todo lo que esconde el nombre de las plantas

By 11/04/2021 Portal

La ciencia que estudia la clasificaci贸n y denominaci贸n de las plantas es la bot谩nica sist茅mica, que abarca, a su vez, la nomenclatura y la taxonom铆a. La nomenclatura es la responsable de los nombres que designan a las plantas, los cuales deben de cumplir ciertas normas que figuran en el C贸digo Internacional; por su parte, la taxonom铆a se encarga de su clasificaci贸n.

Evidentemente el nombre de las plantas no ha sido siempre el mismo. En la antig眉edad el primero que realiz贸 una clasificaci贸n exhaustiva del reino vegetal fue Arist贸teles (384 a. de C.-322 a. de C.). Se cree que escribi贸 dos libros de bot谩nica (‘Sobre las plantas’ y ‘Planchas anat贸micas’) en donde dividi贸 el reino vegetal en dos grandes grupos: plantas con flores y plantas sin flores. M谩s adelante su alumno Teofrasto (371-286 a. de C.) lo clasificar铆a en 谩rboles, arbustos, subarbustos e hierbas.

El m茅dico romano Diosc贸rides (40-90) fue el primero en describir plantas ex贸ticas y clasificar las plantas medicinales en funci贸n de su semejanza y no por orden alfab茅tico.

Su obra ‘Materia M茅dica’ fue el texto fundamental de la farmacolog铆a para los estudiantes de medicina hasta finales del siglo XVI.

En la Edad Media el obispo Alberto Magno (1193-1280) distingui贸 las plantas 鈥渟in hojas鈥 (en donde se incluyen buena parte de las cript贸gamas) de las plantas 鈥渃on hojas鈥.

Estas 煤ltima, a su vez, las clasific贸 en 鈥渃orticadas鈥 (m谩s adelante se llamar铆a monocotiled贸neas) y 鈥渢unicadas鈥 (las futuras dicotiled贸neas).

La gran labor de clasificaci贸n bot谩nica lleg贸, no obstante, en el siglo XVIII de la mano del bot谩nico y naturalista sueco Carl von Linneo (1707-1778) al crear la nomenclatura binomial, formada por el g茅nero (con la letra inicial en may煤scula) y el ep铆teto o nombre espec铆fico, siempre en min煤scula.

De las plantas officcinalis a las sativa
La etimolog铆a de la nomenclatura binominal es de una riqueza extraordinaria. En alg煤n caso los prefijos utilizados denotan la ausencia de alguna caracter铆stica de las plantas, por ejemplo, inermis, desarmada, sin espinas o aphyllus, sin hojas. En otras ocasiones nos descubre alg煤n h谩bito de la planta, as铆, el nombre cient铆fico del cacahuete es Arachis hypogaea, del griego hypo, debajo, y gaia, tierra.

El ep铆teto officinalis significa literalmente perteneciente a la oficina, en referencia al almac茅n de los monasterios medievales. Cuando Linneo escribi贸 ‘Systema naturae’ (1735) decidi贸 utilizar este adjetivo para referirse a aquellas plantas que tuviera un uso medicinal. En el largo listado de las officinalis nos encontramos con la lavanda (Lavandula officinalis), el romero (Rosmarinus officinalis), la valeriana (Valeriana officinalis) o la hierba jabonera (Saponaria officinalis).

Muchas orquid谩ceas fueron nombradas como Epidendrum, un nombre gen茅rico que procede del griego ept, sobre, y dendron, 谩rbol, refiri茅ndose al h谩bito epif铆tico -de soporte- de estas flores. Pr贸ximo, etimol贸gicamente, a este nombre est谩 el de Philodendron, que deriva del griego philos, amor, y dendron, 谩rbol, es decir, los amantes de los 谩rboles, en alusi贸n al h谩bito trepador de algunas de las plantas.

Otras plantas se acompa帽an del calificativo sativa, que indica que se han cultivado o se siguen cultivando, a diferencia de aquellas que son silvestres. As铆 por ejemplo, tenemos la avena (Avena sativa), el arroz (Oryza sativa) o la r煤cula (Eruca sativa).

Nombres con pasado mitol贸gico
Hay otras que delatan un origen divino, como por ejemplo Agave, que significa ilustre y que hace honor a la hija del rey Cadmo de Tebas y de la diosa Harmonia; Artemisia, en alusi贸n a la diosa Artemisa, Centaurea, que hace referencia a los seres mitol贸gicos mitad hombre y mitad caballo o las apollonias, un nombre gen茅rico dedicado a Apolo.

Una de las plantas m谩s apreciadas por las culturas precolombinas azteca y maya fue el cacahuatl, cuyo origen era atribuido a los dioses hasta el punto que los aztecas lo usaron como moneda. Linneo decidi贸 otorgarle el nombre gen茅rico de Theobroma, del griego alimento de los dioses y el ep铆teto espec铆fico cacao, de forma que a la planta de la cual procede el chocolate se la conoce como Theobroma cacao.

Para finalizar, el nombre cient铆fico del ma铆z es Zea mays, del griego zeo, que significa vivir, y de la palabra ta铆na mah铆s, que se podr铆a traducir como lo que sustenta la vida.

Un nombre muy afortunado, ya que actualmente el volumen de producci贸n mundial de esta gram铆nea, que fue introducida en Europa en el siglo XVII, es mayor que el del trigo o el del arroz.

Pedro Gargantilla es m茅dico internista del Hospital de El Escorial (Madrid) y autor de varios libros de divulgaci贸n.