Una gigantesca tormenta en Neptuno cambia bruscamente de direcci贸n y los astr贸nomos no saben por qu茅

By 28/12/2020 Portal

Una oscura y enorme tormenta que los astr贸nomos llevaban a帽os observando en Neptuno acaba de hacer algo desconcertante: contra todo pron贸stico, ha cambiado bruscamente de direcci贸n, maniobra gracias a la que, adem谩s, ha conseguido evitar una muerte segura.

El sistema tormentoso fue observado por primera vez por el Telescopio Espacial Hubble en 2018. Un a帽o despu茅s, el v贸rtice empez贸 a derivar hacia el sur, dirigi茅ndose hacia el ecuador del planeta gigante, el mismo comportamiento observado en tormentas anteriores.

Por lo general, estas manchas oscuras en Neptuno duran algunos a帽os antes de disolverse y desaparecer. Sin embargo, esta tormenta en concreto hizo algo completamente distinto. De repente, detuvo su avance hacia el sur y dio media vuelta para volver a dirigirse al norte. Al mismo tiempo, los astr贸nomos pudieron ver c贸mo surg铆a una segunda mancha, m谩s peque帽a, en el planeta. Los investigadores creen que puede tratarse de un fragmento del v贸rtice original que se dividi贸 y empez贸 a alejarse por su cuenta.

芦Estamos entusiasmados con estas observaciones 鈥攁firma Michael H. Wong en un comunicado hecho p煤blico por la NASA鈥, porque este fragmento oscuro m谩s peque帽o es potencialmente parte del proceso de interrupci贸n del avance de la mancha oscura. Este es un proceso que nunca se hab铆a observado antes. Hemos visto algunas otras manchas oscuras desvaneci茅ndose hasta desaparecer, pero nunca nada como esto禄.

Una tormenta mayor que el Atl谩ntico
De hecho, aunque el Hubble lleva ya 30 a帽os rastreando tormentas en Neptuno, nunca hasta ahora hab铆a observado un comportamiento atmosf茅rico tan sorprendente.

La tormenta, que es mayor que el Oc茅ano Atlantico (tiene 7.403 km de di谩metro), es la cuarta m谩s oscura de las que el Hubble ha rastreado desde 1993. Estas tormentas son sistemas de alta presi贸n que giran en el sentido de las agujas del reloj (al rev茅s que en la Tierra, donde los huracanes son sistemas de baja presi贸n que giran en sentido contrario a las agujas del reloj), debido a la rotaci贸n del planeta.

Normalmente, a medida que esas tormentas derivan hacia el ecuador de Neptuno, el efecto Coriolis (que las mantiene estables) empieza a debilitarse hasta que la tormenta se desintegra. Sin embargo, y a diferencia de las dem谩s, esta gran tormenta no lleg贸 hasta esa 芦zona de muerte禄.

芦Fue realmente emocionante 鈥攁segura Wong鈥 ver a ese hurac谩n actuar como se supone que debe hacerlo, hasta que de repente se detuvo y retrocedi贸. Fue muy sorprendente禄.

Otro punto oscuro
La detecci贸n de la segunda tormenta, m谩s peque帽a, surgida del v贸rtice mayor tambi茅n result贸 sorprendente. Los astr贸nomos se refieren a ella como 芦punto oscuro junior禄, aunque su tama帽o, 6.276 km, tambi茅n es considerable. Con todo, los investigadores no han conseguido probar que, efectivamente, la tormenta m谩s peque帽a se separ贸 de la grande. Seg煤n Wong, si realmente fue as铆, eso bastar铆a para explicar el s煤bito cambio de direcci贸n. Si no, habr谩 que buscar otra explicaci贸n.

La gran tormenta es, sin duda, la mejor estudiada hasta ahora en Neptuno. Cuando el Hubble la descubri贸 en 2018, alrededor del v贸rtice hab铆a tres otras nubes brillantes, que desaparecieron cuando el v贸rtice empez贸 su marcha hacia el sur.

Lo cierto es que las tormentas de Neptuno guardan a煤n una buena parte de sus secretos. Descubrirlos es, precisamente, el objetivo del programa Outer Planet Atmospheres Legacy (OPAL) de la NASA. Y ahora, los astr贸nomos se han encontrado con un misterio m谩s para resolver.