Detectan justo el momento en que un agujero negro tritura una estrella

By 13/10/2020 Portal

Un extra√Īo rayo de luz, como si fuera un √ļltimo grito de auxilio, ha sido emitido por una estrella justo en el momento de caer en un monstruoso agujero negro supermasivo situado a 215 millones de a√Īos luz de la Tierra. Durante el proceso, la v√≠ctima, tan masiva como nuestro Sol, fue triturada en delgadas corrientes de material, lo que se conoce con el ilustrativo nombre de ¬ęespaguetificaci√≥n¬Ľ. Es el fen√≥meno de este tipo m√°s cercano a nosotros jam√°s registrado.

Cuando una estrella comete la imprudencia de pasar demasiado cerca de un agujero negro ocurre un evento de disrupción de marea: la atracción gravitacional extrema de esa región del espacio la tritura y la estira como un largo espagueti, liberando una llamarada de energía brillante que los astrónomos pueden detectar.

Estos banquetes son raros y no siempre f√°ciles de estudiar porque generalmente est√°n ocultos por una cortina de polvo y escombros. Sin embargo, un equipo internacional de cient√≠ficos dirigido por la Universidad de Birmingham ha observado uno de ellos con un detalle sin precedentes. Lo detect√≥ el pasado a√Īo, poco tiempo despu√©s de que una estrella fuera destrozada por un agujero negro de m√°s de un mill√≥n de masas solares.

Utilizando el Telescopio Muy Grande (Very Large Telescope, VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO) en el desierto de Atacama, en el norte de Chile, y otra serie de observatorios, el equipo monitorizó la llamarada, llamada AT2019qiz, durante un período de seis meses a medida que se hacía más brillante para luego desvanecer.

¬ęLa idea de que un agujero negro ‘succione’ una estrella cercana suena a ciencia ficci√≥n. Pero esto es exactamente lo que sucede en un evento de disrupci√≥n de mareas¬Ľ, dice el autor principal, Matt Nicholl, investigador de la Royal Astronomical Society en Birmingham. ¬ęPudimos investigar en detalle qu√© sucede cuando una estrella es devorada por un monstruo as√≠¬Ľ, puntualiza.

¬ęCuando un agujero negro devora una estrella, puede lanzar una poderosa explosi√≥n de material hacia el exterior que obstruye nuestra vista¬Ľ, explica Samantha Oates, tambi√©n de la Universidad de Birmingham. ¬ęEsto sucede porque la energ√≠a liberada impulsa los escombros de la estrella hacia afuera¬Ľ, a√Īade.

Un festín detrás de la cortina
En el caso de AT2019qiz, los astrónomos pudieron identificar el fenómeno lo suficientemente temprano como para observar todo el proceso. Varios estudios del cielo descubrieron las emisiones del nuevo evento muy rápidamente después del desgarro. En cuanto eso ocurrió, un conjunto de telescopios terrestres y espaciales apuntaron en esa dirección. Las rápidas y extensas observaciones en luz ultravioleta, óptica, rayos X y radio revelaron, por primera, una conexión directa entre el material que fluía desde la estrella a velocidades de hasta 10.000 km por segundo y la llamarada brillante emitida. Es como si los investigadores hubieran podido levantar una cortina y mirar el festín que estaba sucediendo detrás en tiempo real.

¬ęLas observaciones mostraron que la estrella ten√≠a aproximadamente la misma masa que nuestro propio Sol, y que perdi√≥ la mitad de la misma en el agujero negro¬Ľ, se√Īala Nicholl.

La investigaci√≥n ayuda a los astr√≥nomos a comprender mejor los agujeros negros supermasivos y c√≥mo se comporta la materia en los entornos de gravedad extrema. El equipo dice que AT2019qiz incluso podr√≠a actuar como una ¬ępiedra de Rosetta¬Ľ para interpretar las observaciones futuras de los eventos de disrupci√≥n de mareas. El Telescopio Extremadamente Grande (VLT, por sus siglas en ingl√©s) de ESO, que se prev√© que comience a funcionar esta d√©cada en Atacama, permitir√° a los investigadores detectar fen√≥menos de este tipo cada vez m√°s d√©biles y de evoluci√≥n m√°s r√°pida, para resolver m√°s misterios de la f√≠sica de los agujeros negros.