El misterio que guarda la impresionante imagen de Venus captada desde la Parker Solar Probe

By 28/02/2021 Portal

En julio de 2020, la Parker Solar Probe de la NASA se encontraba viajando hacia el Sol con el objetivo de llegar lo m√°s cerca a nuestra estrella de lo que ning√ļn artefacto humano haya estado jam√°s. Su ruta inclu√≠a pasar cerca de Venus y, aprovechando el momento, captur√≥ unas impresionantes vistas de nuestro vecino c√≥smico. No fue casualidad. El segundo planeta del Sistema Solar juega un papel cr√≠tico en la misi√≥n: est√° previsto que la nave ‘roce’ Venus hasta en siete ocasiones durante siete a√Īos, y as√≠ reducir gradualmente su √≥rbita el√≠ptica alrededor del Sol y estudiar sus misterios.

Pero, junto con la din√°mica orbital, est√° previsto que durante estas ‘visitas’ la Parker Solar Probe tome im√°genes del planeta que incluso puedan llegar a revelar algunos secretos del Sistema Solar interior. La fotograf√≠a que ahora ha hecho p√ļblica la NASA es una instant√°nea captada durante la tercera asistencia gravitacional de Venus el pasado 11 de julio, momento en el que el instrumento WISPR fotografi√≥ el lado nocturno del planeta a una distancia de 12.380 kil√≥metros.

Qué se puede ver en la imagen
Aunque WISPR est√° dise√Īado para tomar im√°genes de la corona solar y la heliosfera, as√≠ como del viento solar y sus estructuras, en Venus detect√≥ un borde brillante que puede ser un resplandor nocturno: luz emitida por √°tomos de ox√≠geno en lo alto de la atm√≥sfera que se recombinan en mol√©culas en el lado nocturno.

Por otro lado, las rayas brillantes generalmente son causadas por una combinaci√≥n de part√≠culas cargadas, llamadas rayos c√≥smicos, luz solar reflejada por granos de polvo espacial y part√≠culas de material expulsado de las estructuras de la nave espacial despu√©s del impacto con esos granos de polvo. El n√ļmero de rayas var√≠a a lo largo de la √≥rbita o cuando la nave espacial viaja a diferentes velocidades, y los cient√≠ficos todav√≠a est√°n discutiendo sobre los or√≠genes espec√≠ficos de las rayas aqu√≠.

Por √ļltimo, y lo m√°s incre√≠ble, se puede ver una mancha oscura en el centro de la imagen que corresponde a Afrodita Terra, la regi√≥n monta√Īosa m√°s grande de la superficie de Venus. ¬ęLa raz√≥n de que aparezca ensombrecida es que su temperatura (unos 30 grados Celsuis) es m√°s baja que la del resto de su entorno¬Ľ, informan desde la NASA.

Sorpresas detr√°s de la foto
Esta caracter√≠stica pill√≥ por sorpresa al equipo: ¬ęWISPR est√° dise√Īado y probado para observaciones de luz visible. Esper√°bamos ver nubes, pero la c√°mara mir√≥ directamente a la superficie¬Ľ, afirma Angelos Vourlidas, cient√≠fico del proyecto WISPR del Laboratorio de F√≠sica Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

¬ęWISPR captur√≥ la emisi√≥n t√©rmica de la superficie de Venus¬Ľ, dijo Brian Wood, astrof√≠sico y miembro del equipo de WISPR del Laboratorio de Investigaci√≥n Naval de EE.UU. en Washington. ¬ęEs muy similar a las im√°genes tomadas por la nave espacial Akatsuki en longitudes de onda del infrarrojo cercano¬Ľ. La misi√≥n de la agencia espacial japonesa JAXA, PLANET-C (tambi√©n conocida como Akatsuki), lleg√≥ a Venus en 2015 con el objetivo de estudiar el clima del planeta vecino.

Imagen tomada por la sonda Akatsuki

JAXA
¬ŅC√≥mo consigui√≥ la sonda Parker ver la superficie?
Esta sorprendente observaci√≥n envi√≥ al equipo de WISPR de vuelta al laboratorio para medir la sensibilidad del instrumento a la luz infrarroja. ¬ęSi WISPR realmente puede captar longitudes de onda de luz infrarrojo cercano, la capacidad imprevista proporcionar√≠a nuevas oportunidades para estudiar el polvo alrededor del Sol y en el Sistema Solar interior. Pero si no puede hacerlo, entonces estas im√°genes, que muestran caracter√≠sticas de la superficie de Venus, pueden haber revelado una ‘ventana’ desconocida a trav√©s de la atm√≥sfera del planeta¬Ľ, afirman desde la NASA. ¬ęDe cualquier manera -apostilla Vourlidas- nos esperan algunas oportunidades cient√≠ficas emocionantes¬Ľ.

Para obtener m√°s informaci√≥n sobre las im√°genes, el equipo de WISPR plane√≥ un conjunto de observaciones similares del lado nocturno de Venus durante el √ļltimo sobrevuelo el 20 de febrero. Los cient√≠ficos del equipo de la misi√≥n esperan recibir y procesar esos datos para su an√°lisis a finales de abril.

¬ęEstamos ansiosos por ver estas nuevas im√°genes¬Ľ, afirma Javier Peralta, cient√≠fico planetario del equipo de Akatsuki, quien sugiri√≥ por primera vez una campa√Īa de Parker Solar Probe junto con la misi√≥n Akatsuki. ¬ęSi WISPR puede sentir la emisi√≥n t√©rmica de la superficie de Venus y el resplandor nocturno, muy probablemente del ox√≠geno, en los l√≠mites del planeta puede hacer valiosas contribuciones a los estudios de la superficie del planeta¬Ľ.