El queule, el misterioso fruto megafaun√°tico

By 31/03/2021 Portal

Como en una novela policial en la cual los detectives deben resolver un misterio y hallar un culpable, en las ciencias naturales los cient√≠ficos tambi√©n buscamos pistas, presentes y pasadas, que nos ayuden a entender lo que se observa (y lo que no) en un ecosistema. Uno de los grandes misterios ecol√≥gicos en la actualidad es la presencia de especies de plantas que producen frutos muy grandes en lugares donde ya no existen animales de gran tama√Īo que los consuman y puedan dispersar sus semillas. Para las plantas, la dispersi√≥n de la semilla es un proceso fundamental que permite a las especies subsistir en el tiempo y colonizar nuevos lugares.

Los frutos que son atractivos para los animales son comestibles y tienen tejidos carnosos muy nutritivos. Suelen ser de un tama√Īo proporcional a los principales animales que los consumen. Por eso, las plantas con frutos y semillas grandes son dispersadas por animales de gran tama√Īo (megafauna), ya que son los √ļnicos capaces de tragar los frutos.

En algunos ecosistemas actuales, a√ļn ante la presencia de plantas con frutos aparentemente adaptados para el consumo por grandes animales, no es posible encontrar fauna nativa moderna de gran tama√Īo que los consuma y disperse sus semillas. Estos frutos megaf√°unicos, observados hace d√©cadas en ecosistemas centroamericanos, son considerados un anacronismo, y su presencia se atribuye a la desaparici√≥n de grandes bestias hace unos 10 000 a√Īos, hacia el final de la √ļltima √©poca glacial, a fines del Pleistoceno.

Los frutos de queule (Gomortega keule) caen al suelo cuando maduran en oto√Īo, en ausencia de animales nativos que los consuman y transporten la semilla.

The Conversation
Numerosas especies de plantas tienen frutos de carácter megafáunico en Sudamérica. En un estudio reciente fijamos la mirada en una escena ecológica donde participa un árbol en peligro de extinción que solo crece en una reducida extensión geográfica de la zona costera en el centro-sur de Chile.

El fruto de este √°rbol, llamado queule (
Gomortega keule
), es comestible y de gran tama√Īo (20 a 40 gramos). Tiene una semilla protegida por una dur√≠sima cubierta le√Īosa. En la √©poca de fructificaci√≥n, en oto√Īo (abril y mayo en su zona de origen) los frutos caen al suelo y all√≠ se pudren sin que haya animales nativos que los consuman en cantidades importantes, y menos que dispersen las semillas. Sin embargo, en Chile existen evidencias f√≥siles de la ocurrencia de megafauna en el Pleistoceno, como gonfoterios, √©quidos y c√©rvidos.

Lamentablemente, parece casi imposible encontrar un estómago fósil de estos animales con semillas de queule en su interior. Debemos buscar entonces otras evidencias que apunten al carácter megafáunico del fruto de queule.

Una observaci√≥n importante corresponde al consumo de frutos de queule por parte de animales modernos de gran tama√Īo. Como parte de nuestro estudio, se dispusieron frutos maduros de queule en las jaulas de animales de un zool√≥gico y tambi√©n para animales dom√©sticos en granjas locales. Algunos animales no se acercaron a los frutos, otros comieron la pulpa pero descartaron el cuesco, y algunos consumieron el fruto completo.

Esta evidencia permite asegurar que los frutos de queule son atractivos para animales de gran tama√Īo y que, al menos algunos de esos animales, tragan la semilla y por lo tanto pueden transportarla. Pero adem√°s es relevante conocer si la semilla mantiene su capacidad de germinar luego de pasar por la boca o el tracto digestivo del animal. Para esto realizamos experimentos de germinaci√≥n con los cuescos recuperados, donde observamos germinaci√≥n en todos los casos.

Otra observaci√≥n importante, ahora en el ambiente natural del √°rbol, fue la presencia de cuescos de queule en esti√©rcol de cerdos y vacas. En algunas zonas donde persiste la especie, los habitantes locales se√Īalan que el ganado se alimenta de los frutos de queule, lo que confirma esta observaci√≥n y apoya el car√°cter megaf√°unico del fruto.

Sin embargo, puesto que no hay pl√°ntulas de queule en zonas con ganado, estos animales dom√©sticos no est√°n desarrollando hoy d√≠a el proceso de dispersi√≥n de semillas en forma efectiva para esta especie. Entre los animales nativos, donde existe muy poca informaci√≥n, solo un peque√Īo ciervo ha sido visto mordisqueando los frutos, pero debido a su reducido tama√Īo corporal (menos de 10 kilogramos), no es probable que trague la semilla.

¬ŅDebemos ayudar al queule?
Aunque parece bastante claro que el fruto megaf√°unico de queule representa un anacronismo, existen a√ļn muchas interrogantes que futuras investigaciones deber√°n abordar para avanzar de forma efectiva en la conservaci√≥n de esta especie de √°rbol. La escasa sobrevivencia de sus pl√°ntulas, el posible rol de dispersi√≥n de semillas por animales como roedores y por el ganado, y sobre todo los m√ļltiples efectos de la alteraci√≥n que sobre el bosque original han producido la agricultura y la silvicultura son algunas de las preguntas que deben ser respondidas.

La intervención con cerdos o caballos, que podrían dispersar semillas de queule, puede parecer atractiva, pero la complejidad del sistema hace difícil prever los efectos negativos que en el caso del cerdo ya se han observado en otros ecosistemas neotropicales.

Antes de pensar en la introducción de megafauna para restablecer procesos ecológicos importantes (rewilding) como la dispersión de semillas, hay que considerar experiencias recientes muy preocupantes por sus consecuencias sociales y ecológicas.

El caso de queule también puede despertar reflexiones éticas y filosóficas, pues se trata de una especie con problemas de dispersión de semillas muy posiblemente desde tiempos anteriores a los cambios planetarios que vivimos hoy, situación compartida por varias otras especies de plantas.

Diego Mu√Īoz-Concha es Profesor e Investigador en Bot√°nica, Universidad Cat√≥lica del Maule

Andrea Loayza es Associate professor, Universidad de La Serena

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation.

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