As铆 sobrevivieron a los dinosaurios los m谩s lejanos antepasados del hombre

By 01/03/2021 Portal

La gran variedad de mam铆feros que hoy pueblan la Tierra, entre ellos los humanos, deben en parte su existencia a los dinosaurios. O mejor dicho, al hecho de que un asteroide de 10 km los eliminara de la faz del planeta hace 66 millones de a帽os, causando una extinci贸n masiva que acab贸 con m谩s del 70% de las especies vivas y que dej贸 el campo libre para que los mam铆feros se desarrollaran. Durante el largo periodo en que los dinosaurios dominaron el mundo, en efecto, los mam铆feros se reduc铆an a un pu帽ado de especies peque帽as y condenadas a vivir permanentemente en madrigueras subterr谩neas para huir de los depredadores que les acechaban por todas partes.

Pero cuando los dinosaurios desaparecieron, y el planeta se recuper贸 del tremendo impacto, nuestros lejan铆simos antepasados se encontraron con un mundo nuevo y vac铆o. Salieron de sus escondites y empezaron a crecer y a diversificarse hasta dar lugar a la enorme variedad que hoy vemos a nuestro alrededor.

Ahora, un equipo de 10 investigadores ha profundizado en ese extraordinario periodo analizando varios f贸siles de Purgatorius, uno de los g茅neros m谩s antiguos de primates, el orden de mam铆feros al que nosotros pertenecemos, que vivieron en la Tierra. Estos primeros primates, explica el estudio, lograron diferenciarse muy r谩pido de su competencia y, a diferencia de otros mam铆feros de la 茅poca, se especializaron en una dieta omn铆vora. Eran peque帽os y consum铆an insectos y frutas, aunque sus preferencias culinarias variaban seg煤n las especies.

La investigaci贸n, fundamental para comprender c贸mo surgieron los primates y c贸mo la vida se fue recuperando despu茅s del evento de extinci贸n masiva provocado por el asteroide, se acaba de publicar en Royal Society Open Science.

“El descubrimiento resulta emocionante -afirma Stephen Chester, del Brooklyn College, codirector de la investigaci贸n- porque representa la aparici贸n m谩s antigua de primates arcaicos del registro f贸sil, y se suma a nuestra comprensi贸n de c贸mo los primeros primates se separaron de sus competidores tras la desaparici贸n de los dinosaurios”.

Chester, que dirigi贸 el trabajo junto a Gregory Wilson Mantilla, de la Universidad de Washington, analiz贸 junto a su equipo varios dientes f贸siles hallados en el 谩rea de Hell Creek, en el noroeste de Montana. Se estima que los f贸siles, que ahora forman parte de las colecciones del Museo de Paleontolog铆a de la Universidad de California en Berkeley, tienen una antig眉edad de 65,9 millones de a帽os, entre 105.000 y 139.000 a帽os despu茅s del evento de extinci贸n masiva.

Bas谩ndose en la edad de estos f贸siles, los investigadores estiman que el antepasado de todos los primates surgi贸 probablemente en el Cret谩cico Superior y vivi贸, por lo tanto, junto a los grandes dinosaurios.

Este no es el primer gran hallazgo en el que Chester ha participado. Ya en 2019, junto a su actual colaborador Gregory Wilson Mantilla, particip贸 de hecho en un descubrimiento innovador, publicado en Science, que revel贸 con sorprendente detalle cu谩ntas formas de vida, incluidos mam铆feros, tortugas, cocodrilos y plantas, consiguieron recuperarse tras el impacto del asteroide que impact贸 contra la Tierra hace 66 millones de a帽os.

“Resulta alucinante -dice por su parte Wilson Mantilla- pensar en nuestros primeros antepasados primates arcaicos. Estuvieron entre los primeros mam铆feros que se diversificaron en este nuevo mundo posterior a la extinci贸n masiva, aprovechando las frutas y los insectos del bosque”.

Los f贸siles estudiados incluyen dos especies diferentes de Purgatorius: el ya conocido Purgatorius janisae y una nueva especie descrita por el equipo y bautizada como Purgatorius mckeeveri en honor a Frank McKeever, que junto a su familia fue uno de los primeros residentes de la zona donde se descubrieron los f贸siles. Tres de los dientes encontrados por los investigadores tienen caracter铆sticas distintas si se comparan con cualquier otra especie de Purgatorius conocida, lo que llev贸 a la descripci贸n de la nueva especie.

El registro f贸sil posterior a este momento demuestra que estos primeros primates se adaptaron muy bien al nuevo entorno y que se volvieron extraordinariamente abundantes apenas un mill贸n de a帽os despu茅s de la gran extinci贸n. El resto, es historia, una historia que llev贸, muchos millones de a帽os despu茅s, a la aparici贸n del ser humano.