La NASA estudia cómo resolver una fuga de muestras del asteroide Bennu

By 26/10/2020 Portal

El mi√©rcoles de la semana pasada la sonda OSIRIS-REx contact√≥ durante unos segundos con Bennu, un asteroide con forma de diamante de 492 kil√≥metros de di√°metro, situado a unos 334 millones de kil√≥metros de la Tierra. La nave, del tama√Īo de un minib√ļs, despleg√≥ un brazo rob√≥tico para remover las piedras y el polvo de la superficie y recogerlo en un recept√°culo especial. El objetivo de la nave OSIRIS-REx era recoger entre 50 y 2.000 gramos de regolito para traerlos a la Tierra en 2023, y estudiar aqu√≠ su composici√≥n en gran profundidad, con la intenci√≥n de aprender sobre los or√≠genes del agua y de la materia org√°nica del sistema solar.

Varios días después de estas complejas operaciones, los científicos han recibido imágenes que traen buenas y malas noticias. Por una parte, confirman que nave ha recogido más del mínimo de 50 gramos necesarios para cumplir con su misión, pero por otra, que el receptáculo no esetá bien cerrado y está perdiendo una parte de su preciada carga.

¬ęEstamos trabajado para mantener nuestro √©xito y ahora mi tarea es traer a la Tierra la mayor cantidad de muestras de Bennu que nos sean posibles¬Ľ, dijo en un comunicado de la NASA Dante Lauretta, investigadora principal de la misi√≥n OSIRIS-REx, en la Universidad de Arizona en Tucson (EE.UU.). ¬ęLa p√©rdida de masa me preocupa, as√≠ que estoy animando al equipo para guardar la preciada muesta tan r√°pido como sea posible¬Ľ.

Guardarse las muestras ¬ęen el bolsillo¬Ľ
Después del contacto, la nave está orbitando Bennu, y todavía no ha llevado a cabo una importante maniobra que le permitirá poner a salvo su carga. Su trabajo ahora es plegar el brazo que recogió las muestras y acercar su extremo a un receptáculo donde las pondrá a buen recaudo, como si se tratara de un brazo guardando la billetera en el bolsillo.

Estaba previsto que la nave llevara a cabo algunos giros para medir la masa recogida en su brazo, pero al revisar las im√°genes, los cient√≠ficos observaron que la nave recogi√≥ muchas muestras y que algunas est√°n escapando lentamente, en la microgravedad del entorno. Esta ¬ęfuga¬Ľ afecta al ¬ęTouch-And-Go Sample Acquisition Mechanism¬Ľ (TAGSAM), el extremo del brazo, con aspecto de filtro del aire de coche antiguo, y que no est√° muy bien cerrado debido a la presencia de piedrecitas en alguna de las ranuras.

Las imágenes muestran también que cualquier sacudida de la nave y del TAGSAM pueden hacer que se pierda más muestra, lo que es un problema teniendo en cuenta que el brazo todavía tiene que plegarse y que la nave tiene que ajustar su órbita con sus propulsores. Por eso, los científicos e ingenieros ahora están estudiando cómo salvar las muestras, y ya han cancelado una ignición programada de la nave.

Un problema no muy grave
¬ęAunque tengamos que ser r√°pidos para guardar la muestra, no tenemos un grave problema¬Ľ, ha dicho Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA, en Washington. ¬ęEstamos muy ilusionados por ver lo que parece ser una abundante muestra, que inspirar√° a d√©cadas de ciencia¬Ľ.

Antes de que las muestras cumplan con ese brillante papel, los ingenieros de la NASA han de lograr que el TAGSAM descargue las muestras en la ¬ęSample Return Capsule¬Ľ (SRC), un compartiento estanco, protegido por un escudo t√©rmico, que permitir√° el regreso de las muestras a trav√©s de la atm√≥sfera de la Tierra.