Logran, por primera vez, reconstruir la historia completa de un asteroide, desde su origen hasta su impacto con la Tierra

By 26/04/2021 Portal

El 2 de junio de 2018 un meteorito se estrell贸 contra la Tierra en el desierto del Kalahari, en Botswana. Conocido como 2018 LA el objeto, de un metro y medio de di谩metro y 5.700 kg de peso, entr贸 en la atm贸sfera a m谩s de 60.000 km por hora, y a 27 km de altura se parti贸 en varios fragmentos que quedaron desperdigados en una amplia zona. Su brillo mientras cruzaba el cielo africano lleg贸 a ser hasta 20.000 veces superior al de la luna llena.

2018 LA no fue, sin embargo, un meteorito como los dem谩s. De hecho, es el segundo en toda la historia de la astronom铆a que ha podido ser observado en el espacio y seguido con telescopios hasta el mismo momento de su impacto. Y se ha convertido en el primero cuyo viaje completo ha podido ser reconstruido, desde su punto de origen hasta la Tierra. Un viaje que dur贸 22 millones de a帽os y cuyos detalles se explican en un art铆culo reci茅n publicado en ‘Meteoritics and Planetary Science’.

Fragmento de Vesta
Gracias a aquellas primeras observaciones espaciales y al posterior an谩lisis de los fragmentos recogidos en tierra los cient铆ficos, un equipo de m谩s de sesenta investigadores de instituciones y universidades de tres continentes, han podido averiguar que la roca espacial es un fragmento de Vesta, que con sus 540 km de di谩metro es el segundo cuerpo m谩s grande y masivo del cintur贸n de Asteroides, una ‘escombrera’ espacial situada entre las 贸rbitas de Marte y J煤piter.

Imagen del asteroide 2018 LA obtenida con el telescopio SkyMapper, en Australia

Christian Wolf et al/ANU
芦El an谩lisis del meteorito 鈥揺xplica el astr贸nomo Hadrien Devillepoix, de la Universidad de Curtin en Perth, Australia, y coautor de la investigaci贸n鈥 indica que estaba profundamente enterrado bajo la superficie de Vesta antes de ser expulsado hace ya tantos a帽os. Esta investigaci贸n nos permite trazar un mapa progresivo de la composici贸n del cintur贸n de asteroides, y podemos tener una mejor idea del tipo de material del que est谩n hechos los asteroides que amenazan la Tierra禄.

Una bola de fuego
La clave que hizo posible averiguar de d贸nde ven铆a el meteorito fue la combinaci贸n de las im谩genes de 2018 LA en el espacio obtenidas por el telescopio ANU SkyMapper, en Australia, con las conseguidas por otros instrumentos y los v铆deos locales que mostraban una gran bola de fuego segundos antes del impacto.

Por 煤ltimo, tambi茅n los fragmentos recuperados ofrecieron valiosas pistas. Aplicando, entre otras, t茅cnicas de espectroscop铆a y microtomograf铆a fue posible determinar, en efecto, que las rocas coincid铆an con las del meteorito Sari莽i莽ek de 2015, que tambi茅n proced铆a de Vesta.

芦Hace miles de millones de a帽os 鈥揺xplica por su parte Peter Jenniskens, del Instituto SETI y primer firmante del art铆culo鈥 dos impactos gigantes en Vesta crearon una familia de asteroides grandes y peligrosos. Los meteoritos reci茅n recuperados nos dan una pista sobre cu谩ndo pudieron suceder esos impactos禄.

Cuenca de Veneneia
Trazar la trayectoria que sigui贸 2018 LA desde sus or铆genes, junto a los an谩lisis qu铆micos de sus fragmentos, pudo incluso revelar a los investigadores la parte concreta de Vesta de la que se desprendi贸: la cuenca de Veneneia, un antiguo y enorme cr谩ter de impacto de 400 km de di谩metro.

Seg煤n explica Christopher Onken, de la Universidad Nacional de Australia (ANU) y otro de los autores de la investigaci贸n, 芦los materiales m谩s antiguos encontrados tanto en Vesta como en el meteorito 2018 LA son granos de circ贸n que se remontan a hace m谩s de 4.500 millones de a帽os, en la fase inicial del Sistema Solar禄.

Por el momento, y despu茅s de triangular la zona en que cay贸 y tras varios d铆as de intensa b煤squeda, se han recuperado un total de 23 fragmentos del meteorito, que la poblaci贸n local ha bautizado como ‘Motopi Pan’ y
que en Botswana es considerado como un tesoro nacional.