Observan por primera vez un hurac√°n espacial sobre el Polo Norte

By 05/03/2021 Portal

Los huracanes en la atm√≥sfera inferior de la Tierra son comunes: poderosos remolinos clim√°ticos que giran alrededor de un centro relativamente tranquilo (el llamado ‘ojo del hurac√°n’), acompa√Īados de fuertes vientos y lluvias torrenciales que pueden causar graves da√Īos en muy poco tiempo. Tampoco son raros en otros mundos: J√ļpiter y Saturno en particular son lugares extremadamente turbulentos; y no olvidemos los tornados en la atm√≥sfera del Sol. Y ahora debemos sumarles una nueva categor√≠a: los huracanes en la atm√≥sfera superior terrestre. As√≠ lo aseguran cient√≠ficos chinos, quienes grabaron en 2014 un enorme remolino de plasma que se extend√≠a hacia la magnetosfera y que dur√≥ horas antes de dispersarse. Los resultados acaban de publicarse en ‘Nature Communications’.

En concreto, esta detecci√≥n se realiz√≥ el 20 de agosto de 2014 y se revelaron durante un an√°lisis retrospectivo dirigido por la Universidad de Shandong en China. Seg√ļn los datos, el hurac√°n apareci√≥ sobre el Polo Norte, extendi√©ndose hasta un di√°metro de 1.000 kil√≥metros. Alcanz√≥ hasta los 110 kil√≥metros de altitud y consist√≠a en plasma con m√ļltiples brazos en espiral, girando en sentido contrario a las agujas del reloj a velocidades de hasta 2.100 metros por segundo. El centro, sin embargo, estaba casi quieto, como en los huracanes en altitudes m√°s bajas, por lo que los investigadores piensan que detr√°s puede haber una f√≠sica similar a la que ocurre dentro de los tornados bajo la atm√≥sfera.

Aunque s√≠ hab√≠a algunas diferencias. Por ejemplo, el hurac√°n espacial tuvo como consecuencia una lluvia muy diferente: en vez de agua, sobre la ionosfera cayeron electrones, lo que provoc√≥ una enorme aurora en forma de cicl√≥n bajo el hurac√°n. Todo el fen√≥meno dur√≥ casi ocho horas, depositando grandes cantidades de energ√≠a sobre la ionosfera. Sin embargo, no cre√≥ auroras boreales visibles desde latitudes m√°s bajas, como ocurre con las tormentas solares, en las que el viento solar llega repleto de part√≠culas cargadas, como en este caso. Al contrario, las condiciones fueron ¬ętranquilas¬Ľ, por lo que el equipo tuvo que recurrir al modelado para determinar qu√© caus√≥ el alboroto en el plasma.

La razón detrás de los huracanes espaciales
Pero, ¬Ņqu√© desencadena estos tornados espaciales? ¬ęIgual que las tormentas tropicales est√°n asociadas con enormes cantidades de energ√≠a, estos huracanes espaciales deben ser creados por una transferencia inusualmente grande y r√°pida de energ√≠a procedente del viento solar y las part√≠culas cargadas a la atm√≥sfera superior de la Tierra¬Ľ, explica a Sciencealert
Mike Lockwood, físico de meteorología espacial de la Universidad de Reading, en Reino Unido.

Sabemos que la reconexión de las líneas del campo magnético puede transferir la energía del viento solar a la magnetosfera y la ionosfera, por lo que el equipo creó modelos por ordenador de este proceso y descubrió que un campo magnético interplanetario reconectado puede producir las características que observaron en el huracán espacial, incluso cuando el viento solar es bajo. De hecho, el bajo viento solar podría ser la clave, ya que permite una reconexión magnética más eficiente.

Y tambi√©n significa que tales tormentas pueden ser bastante comunes. ¬ęLos campos magn√©ticos y de plasma en la atm√≥sfera de los planetas existen en todo el universo, por lo que los hallazgos sugieren que los huracanes espaciales deber√≠an ser un fen√≥meno generalizado¬Ľ, afirma Lockwood.

Consecuencias terrestres
Existen además implicaciones para la Tierra. Saber que las auroras pueden también ser el producto de huracanes espaciales, y cómo se ven estas auroras, podría ayudarnos a identificar otras tormentas de este tipo en el futuro. Por otro lado, esta investigación muestra que, incluso cuando las condiciones geomagnéticas son relativamente tranquilas, el espacio puede provocar un clima extremo que puede afectar la vida en la Tierra y los cielos sobre ella.

¬ęEste estudio sugiere que todav√≠a existen dep√≥sitos de energ√≠a y perturbaciones geomagn√©ticas intensas locales que son comparables a las de las ‘supertormentas’. Esto actualizar√° nuestra comprensi√≥n del proceso de acoplamiento viento solar-magnetosfera-ionosfera en condiciones geomagn√©ticas extremadamente silenciosas¬Ľ, afirma el f√≠sico espacial y el primer autor, Qing-He Zhang, de la Universidad de Shandong. ¬ęAdem√°s, el hurac√°n espacial puede provocar importantes efectos meteorol√≥gicos espaciales como da√Īos en los sat√©lites, perturbaciones en las comunicaciones por radio de alta frecuencia y errores en la navegaci√≥n por sat√©lite y los sistemas de comunicaci√≥n¬Ľ.