Todo listo para volver a la Tierra: La OSIRIS-REx se guarda las muestras del asteroide Bennu

By 31/10/2020 Portal

La nave OSIRIS-REx ¬ęSpectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer¬Ľ, que hace m√°s de una semana toc√≥ con √©xito el asteroide Bennu, a 330 millones de la Tierra, ya ha puesto a buen recaudo las preciadas muestras de regolito de este objeto, que la NASA tiene previsto enviar a la Tierra y recoger en el desierto de Utah en 2023. Los ingenieros creen que al menos se han recogido 60 gramos de muestras de Bennu.

Esta semana, la nave introdujo la carga en la c√°psula de regreso ¬ęSample Return Capsule¬Ľ (SRC), dise√Īada para atravesar la atm√≥sfera de la Tierra con seguridad. Se pone final as√≠ a una de las maniobras m√°s arriesgadas, sobre todo despu√©s de que se constatara que una parte de las muestras se estaba escapando al espacio. Ahora, una vez cerrada la c√°psula, no habr√° m√°s fugas.

El equipo de la misión había estado dos días preparando el procedimiento de almacenaje, por el cual un brazo robótico, coronado por el extremo que recogió las muestras, debía introducir un receptáculo en la cápsula de regreso.

37 segundos de retraso
A pesar de que la nave está a unos 330 millones de kilómetros de la Tierra, a una distancia que la luz tarda 18,5 segundos en recorrer (por lo que el retraso entre la ida y la vuelta llega a los 37 segundos), los investigadores tuvieron que ir enviando instrucciones y confirmando que cada paso se había resuelto adecuadamente, por medio de imágenes y telemetría (una técnica que mide la posición de la nave desde la Tierra).

En concreto, se tuvo que evaluar muy estrechamente el estado del ¬ęTouch-And-Go Sample Acquisition Mechanism‚Äôs¬Ľ (TAGSAM), el extremo del brazo que actu√≥ como un ¬ęaspirador¬Ľ para recoger muestras, y que tiene el aspecto del filtro de coche de un autom√≥vil antiguo. Lo m√°s cr√≠tico, fue encajar dicha pieza en el hueco asignado en la c√°psula de reentrada, minimizando la fuga de piedrecitas y polvo almacenados en su interior, a la vez que se trataba de evitar que se bloquease a causa de ellas. Para ello, recurrieron a las im√°genes de una c√°mara destinada a esta tarea, la ¬ęStowCam¬Ľ.

Una compleja maniobra
Contra todo pron√≥stico, lograron encajar la pieza a la primera, durante la noche del 27 de octubre. A la ma√Īana siguiente, los ingenieros llevaron a cabo una comprobaci√≥n de que la pieza estaba correctamente encajada, y los pernos asegurados. Durante la tarde del 28, se comenz√≥ el proceso de desenganchar el brazo del recept√°culo de las muestras y, finalmente, se llev√≥ a cabo el √ļltimo paso, cerrar la c√°psula de reentrada. De esta forma, desde las √ļltimas horas del d√≠a 28 de octubre, las muestras de Bennu est√°n lista para volver a la Tierra.

Ahora, el equipo de la misión se centrará en preparar la nave para la próxima fase, el viaje de regreso a la Tierra. La ventana de oportunidad para que la órbita de regreso sea favorable comienza en marzo de 2021, y será entonces cuando la nave comience el camino a casa. El objetivo es que la OSIRIS-REx suelte la cápsula de muestras, con rumbo a la Tierra, el 24 de septiembre de 2023.