Descubren a Leonardo, el cometa m√°s brillante que veremos en 2021

By 11/03/2021 Portal

Los astr√≥nomos acaban de descubrir un nuevo cometa que, de cumplirse las predicciones, se podr√≠a volver tan brillante que ser√° visible a simple vista a finales de este a√Īo. Catalogado como C / 2021 A1, ha sido bautizado coloquialmente como Leonardo, en honor a su descubridor, el investigador Gregory J. Leonard, quien lo vio por primera vez el pasado 3 de enero desde el Observatorio Mount Lemmon (Arizona).

En el momento de su hallazgo, su luz era muy débil: de magnitud 19 o, lo que es lo mismo, casi 160.000 veces más tenue que las estrellas más débiles visibles sin necesidad de telescopio. Leonard lo descubrió cuando se encontraba a una
s 5 unidades astron√≥micas de nuestra estrella (una unidad astron√≥mica o UA la distancia media entre la Tierra y el Sol, 149.565 millones de km), cerca de J√ļpiter. Sin embargo, su aproximaci√≥n es inminente -hablando en t√©rminos espaciales-: los astr√≥nomos calculan que a finales de diciembre se acercar√° a ‘solo’ 34,9 millones de kil√≥metros de nosotros, lo que permitir√° que lo veamos con nuestros propios ojos, tan solo alzando la vista al cielo.

Cómo es Leonardo
Los cometas están compuestos principalmente de gases congelados que se calientan a medida que se acercan a las estrellas. Una vez incrementan mucho su temperatura, se expanden, y el viento solar (partículas subatómicas que se irradian desde el sol) expulsa ese material hacia la típica cola del cometa. Pero no todos son visibles a simple vista: de media, son observables uno o dos cada década o década y media, aproximadamente.

Cuando se avistó al cometa Leonardo por primera vez, su distancia con el Sol hacía que el metanol (CH3OH) y el agua de su composición comenzasen a sublimarse; en otras palabras, pasaron directamente de un estado congelado a un gas. De hecho, en algunas imágenes incluso se podía apreciar una débil cola.

Los primeros c√°lculos demostraron que viaja en una √≥rbita el√≠ptica aplanada excesivamente larga que lo llega a alejar en su punto m√°s distante del Sol hasta 3.500 UA: 523 mil millones de km. All√≠, las temperaturas son solo una fracci√≥n de grado por encima del cero absoluto: menos 459,67 grados Fahrenheit (menos 273,15 grados Celsius), tan fr√≠as que las part√≠culas dejan de moverse. En esencia, despu√©s de estar literalmente congelado durante decenas de miles de a√Īos, el cometa Leonardo acababa de despertar de su largo letargo.

Optimismo cauteloso
Pero, ¬Ņc√≥mo saben los astr√≥nomos que, efectivamente, podremos verlo solo con alzar la vista si a√ļn queda un a√Īo para que eso ocurra? Hay un par de razones, seg√ļn explican desde Space.com: por una parte, la propia √≥rbita del cometa. Su trayectoria demuestra que no es un cometa ‘nuevo’ que viene directamente de la nube de Oort, una capa helada alrededor del Sistema Solar donde los cometas parecen originarse. Leonardo viaja en una √≥rbita cerrada y probablemente visit√≥ las cercan√≠as del sol al menos una vez antes, hace unos 70.000 a√Īos.

Eso es una buena noticia porque un cometa que nunca antes ha pasado cerca del Sol puede tener su superficie cubierta con material muy volátil, como dióxido de carbono congelado, nitrógeno y monóxido de carbono. Estos hielos tienden a vaporizarse lejos del Sol, dando a un cometa distante un aumento de brillo que puede generar expectativas poco realistas. Pero luego, a medida que se acercan al Sol, su brillo se apaga repentinamente.

Por otro lado, podemos ser optimistas porque Leonardo se acercar√° ‘bastante’ a la Tierra y al Sol. El 12 de diciembre pasar√° a menos de 34,9 millones de kil√≥metros de la Tierra, y el 3 de enero de 2022 pasar√° a menos de 92 millones de kil√≥metros del sol. Cuando se utilizan f√≥rmulas est√°ndar de ley de potencias, teniendo en cuenta qu√© tan brillante es el cometa ahora frente a cu√°nto m√°s cerca estar√° para fin de a√Īo (tanto de la Tierra como del sol), la expectativa actual es que el cometa podr√≠a alcanzar un brillo de cuarta magnitud, haci√©ndolo lo suficientemente brillante para ver sin ayuda √≥ptica en un cielo oscuro. Sin embargo, los astr√≥nomos avisan de que los cometas reci√©n descubiertos son bastante impredecibles, por lo que habr√° que seguir atentos de las nuevas noticias sobre Leonardo.