¬ŅEs este el primer animal en la historia de la Tierra?

By 02/05/2021 Portal

Tiene alrededor de 1.000 millones de a√Īos de antig√ľedad y muestra claras evidencias de dos tipos de c√©lulas claramente distintas, lo que sit√ļa a esta antiqu√≠sima criatura en alg√ļn lugar entre los organismos unicelulares (√ļnicos habitantes del planeta durante 3.000 largos millones de a√Īos) y los multicelulares, asociaciones de c√©lulas que dieron lugar a seres cada vez m√°s complejos, hasta la actualidad.

El f√≥sil, por lo tanto, es el m√°s antiguo registrado hasta ahora de un organismo complejo, es decir, hecho por m√°s de una √ļnica c√©lula. El hallazgo puede proporcionar valiosa informaci√≥n sobre c√≥mo y d√≥nde los organismos unicelulares empezaron a asociarse para dar lugar a los primeros animales.

¬ęLos or√≠genes de la multicelularidad compleja y el origen de los animales -explica el paleo bi√≥logo Charles Wellman, de la universidad brit√°nica de Sheffield y coautor de un estudio reci√©n aparecido en Current Biology- se consideran dos de los eventos m√°s importantes en la historia de la vida de la Tierra, y nuestro descubrimiento arroja nueva luz sobre ambos. Hemos encontrado un organismo esf√©rico primitivo formado por una disposici√≥n de dos tipos diferentes de c√©lulas, el primer paso hacia una estructura multicelular compleja, algo que nunca antes hab√≠a sido descrito en el registro f√≥sil¬Ľ.

Los organismos, que apenas miden 30 mil√©simas de mil√≠metro de ancho, fueron hallados en la formaci√≥n Dialbaig en Loch Torridon, un conjunto que contiene microf√≥siles de un antiqu√≠simo entorno lacustre de hace mil millones de a√Īos. Los dep√≥sitos de piedra del antiguo lecho del lago han conseguido preservar los f√≥siles de forma exquisita, de modo que es posible incluso observar detalles del interior de las c√©lulas.

La nueva criatura, bautizada como
Bicellum brasieri
, se conserv√≥ tan bien que su estructura es perfectamente visible en muchos de los m√ļltiples ejemplares encontrados. En su forma madura, este primitivo animal consist√≠a en una especie de esfera de c√©lulas compactas rodeada por una √ļnica capa externa y bien diferenciada de c√©lulas alargadas en forma de salchicha.

Dos de las poblaciones, sin embargo, muestran una mezcla de los dos tipos de c√©lulas en toda su estructura. Los investigadores interpretan este hecho como una forma m√°s juvenil del organismo en la que a√ļn se estaba produciendo el proceso de diferenciaci√≥n, con las c√©lulas alargadas en pleno desarrollo y en v√≠as de migraci√≥n hacia la parte exterior de la criatura.

Hasta ahora, se habían identificado otros seres multicelulares de la misma época, entre ellos hongos y algas, pero la morfología de Bicellum, dicen los investigadores, es más consistente con Holozoa, el grupo que contiene a los primeros animales y a sus parientes celulares más cercanos.

Todo esto significa que Bicellum podría ser una pieza importante del rompecabezas evolutivo de la vida en la Tierra, y ayudar no solo a comprender cómo fue la transición de organismos unicelulares a animales multicelulares más complejos, sino también al origen de ciertos rasgos exhibidos posteriormente por los animales.

¬ęLos bi√≥logos -explica por su parte Paul Strother, del Boston College y primer firmante de la investigaci√≥n- especulan que el origen de los animales incluye la incorporaci√≥n y reutilizaci√≥n de genes anteriores que ya hab√≠an evolucionado en organismos unicelulares. Lo que vemos en Bicellum es un ejemplo de un sistema gen√©tico de este tipo, que implica la adhesi√≥n c√©lula-c√©lula y la diferenciaci√≥n celular que puede haberse incorporado al genoma animal quinientos millones de a√Īos despu√©s¬Ľ.

¬ŅEn oc√©anos profundos o en lagos superficiales?
El descubrimiento, adem√°s, puede ayudar a rellenar algunos ‘huecos’ sobre d√≥nde exactamente evolucionaron las primeras formas de vida. Uno de los debates m√°s importantes sobre los or√≠genes de la vida es, precisamente, si √©sta surgi√≥ en los oc√©anos salados o en lagos terrestres de agua dulce.

Debido a que desde hace a√Īos se est√°n acumulando m√°s y m√°s evidencias de una tierra primitiva (hace 3.200 millones de a√Īos) muy ‘empapada’, y a que se han encontrado f√≥siles cuya edad supera los 3.500 millones de a√Īos, los cient√≠ficos creen que es muy probable que el entorno marino sea el m√°s adecuado para la primera vida microbiana, pero Bicellum indica a la vez que los lagos tambi√©n tuvieron gran importancia.

¬ęEl descubrimiento de este nuevo f√≥sil -dice Wellman- nos dice que la evoluci√≥n de los animales multicelulares ocurri√≥ hace por lo menos mil millones de a√Īos, y que los primeros eventos anteriores a la evoluci√≥n de estos animales pueden haber ocurrido en agua dulce, como lagos, en lugar de en el oc√©ano¬Ľ.

En la actualidad, el equipo de científicos sigue trabajando en su hallazgo, a la espera de que la Formación Diabaig pueda contener más pistas que nos ayuden a comprender del todo esta fascinante historia.