La improbable vida marciana

By 01/03/2021 Portal

Cada treinta a帽os, aproximadamente, Marte y la Tierra coinciden en aquellos puntos de sus 贸rbitas respectivas en que estas se acercan m谩s una a la otra. Cuando esto ocurre, como sucedi贸 en 1877, Marte se halla a tan solo unos 56 millones de kil贸metros de la Tierra, una magn铆fica oportunidad para que los astr贸nomos lo estudien minuciosamente. Es lo que se dispuso a hacer aquel a帽o el italiano Giovanni Schiaparelli, aunque su exceso de celo y el af谩n de pasar a la posteridad hicieron que se le fuera las manos.

Schiaparelli crey贸 observar unas l铆neas finas que corr铆an desde los polos al ecuador marciano, a las que bautiz贸 como 鈥渃anali鈥, porque lo que el astr贸nomo italiano quer铆a se帽alar era la apariencia de un sistema irrigador de los canali, que funcionar铆an a modo de acueductos o acequias extraterrestres.

Que se relacionase a los canales de Marte con obras civilizadas fue una predecible consecuencia del momento tecnol贸gico que se viv铆a, porque por aquel entonces se estaban abriendo gigantescos canales para la navegaci贸n en todo el mundo, entre otros los de Suez y Panam谩. Su magnitud cicl贸pea ten铆a pasmado al personal.

El asunto de los canales despert贸 la calenturienta imaginaci贸n de mucha gente, entre otros del millonario norteamericano Percival Lowell, tan entusiasmado con la idea de una civilizaci贸n marciana que en 1894 construy贸, a sus expensas, su propio, moderno y costos铆simo observatorio en Flagstaff, Arizona. All铆 sigue hoy, funcionando perfectamente.

Dedicado en cuerpo y alma a la astronom铆a, Lowell gast贸 gran parte de su tiempo y buena parte de su fortuna persiguiendo la existencia de civilizaciones inteligentes en Marte, una obsesi贸n muy embarazosa para su aristocr谩tica familia bostoniana.

Despu茅s de cuatro a帽os de in煤tiles observaciones astron贸micas, la literatura le envi贸 un bal贸n de ox铆geno: en 1898 H. G. Wells public贸 su memorable novela ‘La guerra de los mundos’, inmediatamente convertida en un superventas literario. Cuarenta a帽os despu茅s, el 30 de octubre de 1938, Orson Welles lo convertir铆a en la emisi贸n radiof贸nica m谩s famosa de todos los tiempos.

Una civilizaci贸n inteligente
Como le sucedi贸 a Alonso Quijano con los libros de caballer铆as, lecturas como esa y otras relacionadas hab铆an convencido a Lowell no solo de que hab铆a vida en Marte, sino que, adem谩s, era vida inteligente. Una sabia y antigua civilizaci贸n hab铆a construido esos canales para drenar agua de los helados casquetes polares y abastecer as铆 a las sedientas y desesperadas ciudades edificadas en la zona ecuatorial de un planeta que se estaba desertizando.

La prensa vino en su ayuda. El 27 de agosto de 1911 la secci贸n ‘Maravillas del cielo’ del prestigioso ‘New York Times’ abri贸 con un gran titular:

芦Los marcianos han construido dos inmensos canales en dos a帽os. Estos vastos trabajos de ingenier铆a han sido llevados a cabo en un tiempo incre铆blemente corto por nuestros vecinos planetarios禄.

La creativa informaci贸n continuaba:

芦[Los canales] son tan grandes que, a su lado, el Ca帽贸n del Colorado ser铆a una nimiedad禄.

As铆 lleg贸 el gran momento medi谩tico de Lowell y la popularidad de sus tres libros sobre Marte que hasta entonces hab铆an pasado inadvertidos para el gran p煤blico.

La ciencia arruina la fiesta
Tras los avances de la Era Espacial en la segunda mitad del siglo XX, y despu茅s de que las investigaciones de Kuiper demostraran que la atm贸sfera de Marte era una mort铆fera mezcla gaseosa, cualquier posibilidad de vida que fuera m谩s all谩 de las formas microbianas m谩s simples qued贸 desvanecida.

A la pregunta de si es posible que ahora mismo haya alg煤n tipo de vida en Marte, la NASA afirm贸 hace ya tiempo que no: en 1976, la agencia espacial puso las naves robot conocidas como Viking en el planeta rojo, y tras estudiar durante cuatro y seis a帽os, respectivamente, el suelo marciano en busca de bacterias, los resultados fueron decepcionantes.

El mundo m谩s parecido a la Tierra del que tenemos pruebas no albergaba rastros org谩nicos.

M谩s de treinta a帽os despu茅s de las Viking, la sonda Phoenix se pos贸 en las g茅lidas superficies del norte marciano el 26 de mayo de 2008. Las impresionantes im谩genes del amartizaje, televisadas en directo a todo el mundo, quedaron medi谩ticamente tapadas por la casi simult谩nea aparici贸n del n煤mero de 30 de mayo de la revista ‘Science’.

En poco m谩s de dos p谩ginas de esa prestigiosa revista cient铆fica, se descartaba la posibilidad de que hubiera existido vida marciana: el l铆quido imprescindible para sostener la vida, el agua, sobre cuya existencia se habr铆an centrado las expectativas de vida en Marte hace cientos de millones de a帽os, era una salmuera hipersalina, un caldo absolutamente incapaz de albergar el origen de formas de vida similares a las terrestres.

El exceso de sal es mortal para la vida microbiana, algo que saben los hombres desde muy antiguo: el mismo efecto que conservaba el pescado antes de la invenci贸n de los modernos congeladores o que cura los deliciosos jamones conservando los perniles en salmuera, provocando con ello su deshidrataci贸n y evitando de paso las infecciones microbianas, habr铆a impedido tambi茅n que surgieran microbios precursores de formas de vida m谩s evolucionadas y complejas en el planeta rojo. Al menos, tal y como las concebimos por nuestra experiencia terr铆cola.

En diciembre de 2016, la NASA public贸 las im谩genes y la informaci贸n recabada por el astrom贸vil de exploraci贸n marciana transportado por Curiosity, la misi贸n que aterriz贸 en el cr谩ter Gale el 6 de agosto de 2012. Por primera vez, en la ladera del cr谩ter se encontr贸 boro, un elemento que puede ser un remoto indicio de que en Marte hubo agua con las condiciones necesarias para albergar vida.

Animados por las novedades y para que no perdieran la esperanza los nost谩lgicos, un estudio publicado en 2019 afirmaba haber hallado indicios de material org谩nico en un meteorito marciano encontrado a fines de los a帽os setenta en las colinas Allan, en la Ant谩rtida. 驴Indicios de vida marciana en un meteorito? Los antecedentes no ayudaban.

En diciembre de 1984 una expedici贸n del Smithsonian Museum hab铆a descubierto en el mismo lugar otro trozo del mismo meteorito. Aunque durante a帽os se especul贸 con que algunas de las huellas grabadas en ese trozo de diogenita se deb铆an a la acci贸n de seres vivos de origen marciano, un estudio publicado en 2014 descart贸 que las huellas correspondieran a actividades org谩nicas y, adem谩s, que la muestra se hab铆a contaminado en la Tierra por el hielo ant谩rtico en el que permaneci贸 atrapada durante milenios.

La NASA persevera
El pasado 18 de febrero, despu茅s de un viaje de casi siete meses y 470 millones de km a trav茅s del espacio, se pos贸 en Marte el Perseverance, la sonda rob贸tica de la Misi贸n Mars 2020, cuyo primer objetivo es buscar rastros de vida.

Nadie espera encontrar microorganismos vivos. Ser铆a un acontecimiento de proporciones hist贸ricas. Tardaremos a帽os en saber los resultados. Parte de las muestras que recoja el Perseverance tendr谩n que analizarse en la Tierra. Eso ocurrir谩, como pronto, hacia 2028 o 2029, cuando otra nave las recoja y regrese con ellas.

El principio de que anuncios extraordinarios requieren pruebas extraordinarias es m谩s v谩lido que nunca. Pero con pruebas o sin ellas, los lectores de Ray Bradbury esperamos ansiosamente poder leer una nueva y definitiva entrega de las descripciones po茅ticas y melanc贸licas de Marte y los marcianos que encierran sus ‘Cr贸nicas Marcianas’.

Manuel Peinado Lorca

Catedr谩tico de Universidad. Departamento de Ciencias de la Vida e Investigador del Instituto Franklin de Estudios Norteamericanos, Universidad de Alcal谩.

Este art铆culo fue publicado originalmente en ‘The Conversation’.

<img src=禄https://counter.theconversation.com/content/155833/count.gif?distributor=republish-lightbox-advanced禄 alt=禄The Conversation禄 width=禄1″ height=禄1″ style=禄border: none !important; box-shadow: none !important; margin: 0 !important; max-height: 1px !important; max-width: 1px !important; min-height: 1px !important; min-width: 1px !important; opacity: 0 !important; outline: none !important; padding: 0 !important; text-shadow: none !important禄 />