Descubren que la luna Europa brilla en la oscuridad

By 10/11/2020 Portal

Europa, uno de los sat√©lites naturales m√°s enigm√°ticos de J√ļpiter, puede brillar en la oscuridad. As√≠ lo han demostrado una serie de experimentos de laboratorio, seg√ļn los que el tipo de hielo que cubre por completo la superficie de la luna joviana brilla cuando es bombardeado por radiaci√≥n. El hallazgo, reci√©n publicado en Nature Astronomy, podr√≠a ayudarnos a determinar la composici√≥n de sus llanuras heladas e, incluso, la de los vastos oc√©anos que hay bajo la cubierta de hielo.

Debido a la forma en que el poderoso campo magn√©tico de J√ļpiter acelera las part√≠culas cargadas, Cada cent√≠metro cuadrado de Europa es bombardeada constantemente por millones de electrones de alta energ√≠a. Y Murthy Gudipati, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, ha investigado junto a su equipo c√≥mo la superficie helada de la luna de J√ļpiter podr√≠a estar reaccionando a ese bombardeo. Para ello, los investigadores dispararon electrones en su laboratorio sobre muestras de hielo enriquecidas con el mismo tipo de mol√©culas que pueden encontrarse en Europa.

Lo que hallaron les dej√≥ sorprendidos. Cuando los electrones chocaban contra el hielo, romp√≠an sus mol√©culas, y sus √°tomos constituyentes absorb√≠an energ√≠a, que despu√©s volv√≠an a emitir en forma de luz, causando un misterioso resplandor de color verde. El fen√≥meno era m√°s o menos brillante seg√ļn el tipo de mol√©cula bombardeada. Por ejemplo, las que conten√≠an cloruro de sodio brillaban mucho menos.

¬ęSi imaginamos estar de pie en Europa contemplando el resplandor bajo nuestros pies -explica Gudipati-, el brillo ser√≠a similar a si estuvieras mirando al suelo bajo la luz de la luna llena. Pero la superficie de Europa es un entorno muy peligroso. Por lo tanto, aunque podemos imaginarnos de pie sobre ella, apenas unos segundos bastar√≠an para matar a una persona¬Ľ.

De momento, no est√° previsto enviar seres humanos a Europa, pero la NASA ya est√° terminando de construir una sonda, la Europa Clipper, cuyo lanzamiento est√° previsto para 2024 y cuyo objetivo es estudiar esa luna al mismo tiempo que orbita alrededor de J√ļpiter. Sus instrumentos, por lo menos en potencia, podr√≠an ser capaces de observar el hielo brillante, y utilizar ese resplandor y sus diferentes intensidades para determinar su composici√≥n en las distintas regiones.

¬ęExisten evidencias de que hay oc√©anos bajo los hielos de Europa que podr√≠an ser habitables -dice Gudipati-. Y si ese es el caso, los minerales y sales que hay en esos oc√©anos deber√≠an intercambiarse con la superficie¬Ľ. Por eso, averiguar con exactitud cu√°l es la composici√≥n de esa superficie helada podr√≠a ayudarnos a comprender si los mares subterr√°neos de Europa tienen, o no, los ingredientes necesarios para la vida.