La Tierra captura un cohete perdido hacia la Luna en los a帽os 60

By 16/11/2020 Portal

La Tierra ha capturado un objeto diminuto y lo mantendr谩 como un sat茅lite temporal durante unos meses antes de que vuelva a escapar de nuevo a una 贸rbita solar. Pero es probable que el objeto no sea un asteroide, sino la etapa superior Centaur de un cohete que ayud贸 a llevar a la desafortunada nave espacial Surveyor 2 de la NASA hacia la Luna en 1966.

El telescopio de reconocimiento Pan-STARRS1 descubri贸 el objeto en septiembre. Los astr贸nomos notaron que segu铆a una trayectoria leve pero claramente curvada en el cielo, lo que es una se帽al de su proximidad a la Tierra. En un principio, se estim贸 que se trataba de un asteroide que orbita alrededor del Sol, as铆 que recibi贸 una designaci贸n est谩ndar por el Minor Planet Center en Cambridge, Massachusetts (EE.UU.): 2020 SO. Pero los cient铆ficos del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) del Laboratorio de Propulsi贸n a Reacci贸n (JPL) de la NASA en el sur de California vieron la 贸rbita del objeto y sospecharon que no era un asteroide normal.

La mayor铆a de las 贸rbitas de los asteroides son m谩s alargadas e inclinadas en relaci贸n con la de la Tierra. Pero la 贸rbita de 2020 SO alrededor del Sol era muy similar a la de nuestro planeta: estaba aproximadamente a la misma distancia, casi circular, y en un plano orbital que coincid铆a casi exactamente con la nuestra, algo muy inusual para un asteroide natural.

Adem谩s, los datos tambi茅n revelaron el grado en que la radiaci贸n del Sol estaba cambiando la trayectoria de 2020 SO, una indicaci贸n de que probablemente no sea un asteroride. La presi贸n que ejerce la luz solar es peque帽a pero continua, y tiene un efecto mayor en un objeto hueco que en uno s贸lido. Un cohete gastado es esencialmente un tubo vac铆o y, por lo tanto, es un objeto de baja densidad con una gran superficie. Por lo tanto, ser谩 empujado por la presi贸n de la radiaci贸n solar m谩s que una roca s贸lida de alta densidad, al igual que una lata de refresco vac铆a ser谩 empujada por el viento m谩s f谩cilmente que una piedra peque帽a.

Con el an谩lisis de m谩s de 170 mediciones detalladas de la posici贸n de 2020 SO durante los 煤ltimos tres meses, incluidas las observaciones realizadas por la Estaci贸n 脫ptica Terrestre de la Agencia Espacial Europea (ESA) en Tenerife, Espa帽a, el impacto de la presi贸n de la radiaci贸n solar se hizo evidente y confirm贸 la naturaleza de baja densidad de 2020 SO. El siguiente paso fue averiguar de d贸nde podr铆a haber venido el supuesto cohete propulsor.

Esta fotograf铆a de 1964 muestra la etapa superior Centaur antes de ser acoplada a un propulsor Atlas. Se utiliz贸 uno similar durante el lanzamiento de Surveyor 2 dos a帽os despu茅s – NASA

Estrellado en la Luna
El m贸dulo de aterrizaje lunar Surveyor 2 fue lanzado hacia la Luna el 20 de septiembre de 1966 en un cohete Atlas-Centaur. La misi贸n fue dise帽ada para reconocer la superficie lunar antes de las misiones Apolo que llevaron al primer aterrizaje lunar tripulado en 1969. Poco despu茅s del despegue, el Surveyor 2 se separ贸 de la etapa superior Centaur como estaba previsto. Pero el control de la nave espacial se perdi贸 un d铆a despu茅s cuando uno de sus propulsores no se encendi贸, lo que hizo que girara. La nave espacial se estrell贸 contra la Luna, justo al sureste del cr谩ter Cop茅rnico, el 23 de septiembre de 1966. Mientras tanto, la etapa superior Centaur, gastada, pas贸 por delante de la Luna y desapareci贸 en una 贸rbita desconocida alrededor del Sol.

Sospechando que 2020 SO era un remanente de una antigua misi贸n lunar, el director de CNEOS, Paul Chodas, observ贸 la 贸rbita del objeto en el pasado y vio que a finales de 1966 habr铆a estado lo suficientemente cerca como para haberse originado en la Tierra. 芦Fue como un momento eureka cuando una revisi贸n r谩pida de las fechas de lanzamiento de las misiones lunares mostr贸 una coincidencia con la misi贸n Surveyor 2禄, asegura.

Ahora, en 2020, el Centaur parece haber regresado a la Tierra para una breve visita. El 8 de noviembre de 2020, SO se desplaz贸 lentamente hacia la esfera de dominio gravitacional de la Tierra, una regi贸n llamada esfera Hill que se extiende aproximadamente a 1,5 millones de kil贸metros de nuestro planeta. Ah铆 es donde 2020 SO permanecer谩 durante unos cuatro meses antes de que vuelva a escapar a una nueva 贸rbita alrededor del Sol en marzo de 2021.

Antes de partir, 2020 SO har谩 dos grandes vueltas alrededor de nuestro planeta, con su aproximaci贸n m谩s cercana el 1 de diciembre. Durante este per铆odo, los astr贸nomos observar谩n m谩s de cerca y estudiar谩n su composici贸n utilizando espectroscop铆a para confirmar si 2020 SO es realmente un artefacto de la era espacial temprana.