Todo listo para el primer vuelo de un helicóptero sobre otro mundo

By 09/04/2021 Portal

La misi√≥n Mars 2020 de la NASA se ha propuesto hacer historia en Marte de muchas maneras: despu√©s de grabar por primera vez un aterrizaje en el Planeta Rojo y enviar v√≠deos sobre la superficie de nuestro vecino, el siguiente reto ser√° demostrar que la tecnolog√≠a humana es capaz de hacer volar un helic√≥ptero en otro mundo. As√≠, Ingenuity est√° llamado a ser el primer veh√≠culo a√©reo que intentar√° emular la proeza de los hermanos Wright -de hecho, transporta en su interior un peque√Īo fragmento de aquel primer avi√≥n-, pero en otro planeta diferente. Un cap√≠tulo que, si todo va seg√ļn lo previsto, ocurrir√° el pr√≥ximo domingo de madrugada, si bien la confirmaci√≥n de que todo ha salido bien (o mal), incluidas im√°genes y v√≠deos, tendr√° lugar a primera hora de la ma√Īana (9.30 hora espa√Īola) del pr√≥ximo lunes.

¬ęD√≠as antes de aquel 17 de diciembre de 1903, los hermanos Wright llevaron a cabo algunas pruebas que salieron mal. Pero ellos aprendieron de todo aquello y al final nadie ha cuestionado su √©xito. Esto tambi√©n ser√° una prueba de vuelo con la que aprenderemos muchas cosas. Ocurra lo que ocurra¬Ľ, afirmaba MiMi Aung, la responsable del proyecto Ingenuity en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA, durante una rueda de prensa previa celebrada este viernes. A pesar de esta afirmaci√≥n, Aung aseguraba que su equipo ¬ęconf√≠a en el √©xito¬Ľ de las operaciones, ya que los primeros datos de Ingenuity marchan seg√ļn las expectativas. Adem√°s, los informes sobre el clima marciano para los pr√≥ximos d√≠as, claves para que los ingenieros den el visto bueno final al despegue del helic√≥ptero, parecen bastante buenos (con vientos de unos 6 metros por segundo, por debajo de los 11 m/s hasta los que aguanta la aeronave).

Las maniobras concretas
Est√° previsto que en su viaje inaugural de este domingo (el primero de una serie de pruebas que se alargar√°n durante 30 d√≠as marcianos o 31 terrestres) Ingenuity despegue, se alce 3 metros sobre el suelo, permanezca ah√≠ durante 30 segundos y despu√©s descienda de nuevo. Aunque parezca algo sencillo, en realidad volar en Marte es toda una proeza: adem√°s de los vientos, su atm√≥sfera es delgada (alrededor del 1% de la densidad de la atm√≥sfera de la Tierra) y sus heladas noches pueden afectar a los sistemas de la aeronave. Adem√°s, no podr√° ser controlado directamente por los ingenieros del JPL, sino que, debido a los retrasos en las comunicaciones con la Tierra, las √≥rdenes deber√°n enviarse con mucha anticipaci√≥n, y los datos regresar√°n mucho despu√©s de que se produzca cada vuelo (de ah√≠ que las confirmaciones se produzcan el lunes y no el domingo, cuando se realizan los vuelos). A√ļn as√≠, Ingenuity posee gran autonom√≠a para poder tomar sus propias decisiones durante las operaciones, que de salir bien, se ir√°n complicando al sumar tiempo en el aire y distancia recorrida.

De momento, el helic√≥ptero ha sido capaz de superar sus primeras pernoctaciones y los √ļltimos test indican que las aspas, que tendr√°n que girar mucho m√°s r√°pido de lo que lo har√≠an en la Tierra para conseguir elevar sus 1,8 kilogramos de peso, funcionan seg√ļn lo previsto. ¬ęEstamos nerviosos pero tambi√©n ilusionados porque sabemos que el equipo ha hecho un buen trabajo y los primeros datos nos hacen confiar en el √©xito¬Ľ, afirmaba por su parte Tim Canham, jefe de operaciones de Ingenuity.

Estas operaciones allanar√°n el camino para futuras misiones que incluir√°n veh√≠culos voladores rob√≥ticos avanzados, recopilar√°n im√°genes de alta resoluci√≥n desde el aire y examinar√°n los sitios que son dif√≠ciles de alcanzar para los rovers. ¬ęY qui√©n sabe si la pr√≥xima vez que llevemos un dron a Marte estar√° dirigido directamente por un humano sobre la superficie del Planeta Rojo¬Ľ, afirmaba Aung. El primer paso para ese momento, este domingo.